Topman Miles Philip Morris neemt ontslag

NEW YORK, 20 JUNI. De topman van het Amerikaanse tabaks- en levensmiddelenfabrikant Philip Morris, Michael A. Miles, heeft gisteren met onmiddellijke ingang ontslag genomen. Dat heeft het bedrijf gisteren bekendgemaakt.

Voor Miles' vertrek worden geen redenen gegeven. Philip Morris zegt alleen dat het een beslissing was “om persoonlijke redenen”, aldus een woordvoerder. Miles wordt opgevolgd door R. William Murray, die de functie van voorzitter van de raad van bestuur overneemt, en Geoffrey C. Bible, die president en chief executive officer wordt.

Philip Morris is fabrikant van sigaretten (onder meer Marlboro, Benson & Hedges), bier (Miller), koffie (Maxwell House, Jacobs), chocola (Toblerone, Cote d'Or) en levensmiddelen (Kraft). Het bedrijf had vorig jaar een winst van 3 miljard dollar winst bij een omzet van 50 miljard.

Miles' besluit lijkt samen te hangen met de stammenstrijd binnen Philip Morris tussen de voor- en tegenstanders van een besluit om de tabakstak af te scheiden. Sinds de financiële topman Hans Storr eind april opperde dat dat “een van de mogelijkheden [was] die het bedrijf onderzoekt om iets aan de dalende beurskoers te doen” zijn de geruchten niet van de lucht geweest.

De lage beurskoers is het gevolgd van de anti-rookstemming die in de Verenigde Staten heerst. Het bedrijf stond in oktober 1992 nog boven de tachtig maar kan zich het laatste half jaar nauwelijks nog boven de 50 uitvechten. Beleggers zijn in toenemende mate ongerust over rechterlijke uitspraken in de VS waarin Philip Morris aansprakelijk zou kunnen worden gesteld voor slachtoffers van het roken. Vlak nadat Storr zijn uitspraken deed verschoof Philip Morris een bijeenkomst voor analisten van 8 juni naar een latere datum.

Een bestuursvergadering op 25 mei had tot slot een verklaring waarin stond dat een unaniem besluit was bereikt om geen actie te ondernemen die zou leiden tot een opsplitsing van voedsel en tabak. Wel werden de nu nieuw benoemde topmensen Murray en Bible toen gepromoveerd tot respectievelijk de verantwoordelijke managers voor het voedsel- en het tabakssegment, direct onder Michael Miles.

Op de vraag of Miles' vertrek toen al is besproken antwoordde woordvoerder Nick Rolli gisteren dat de inhoud van de bestuursvergadering nooit openbaar wordt gemaakt. Heeft Miles dan nu ontslag genoemen omdat er toen verschil van mening was over wat er met voedsel en tabak moesten gebeuren? Ook dat spreekt Rolli tegen: “Miles' vertrek houdt geen verband met enig verschil van mening op dat gebied.”

Miles was sinds 1988 de voorzitter van de raad van bestuur en de chief executive officer. Hij kwam bij Philip Morris toen het bedrijf Kraft Foods overnam. In een verklaring gisteren zei Miles: “Ik vertrek in het volle vertrouwen dat de moeilijke beslissingen die de afgelopen twee jaar zijn gemaakt juist zullen blijken, gemeten aan onze resultaten over 1994 en daarna.” Ondanks de voortdurende ontkenningen van het bedrijf komt het opsplitsen van het bedrijf met elke verandering in de top de laatste twee maanden hard dichterbij.