Popcorn is al oranje gekleurd in Orlando

ORLANDO, 14 JUNI. Liefst 65 procent van de Amerikanen is nog niet op de hoogte van het simpele feit dat vanaf komende vrijdag het wereldkampioenschap voetbal in hun land wordt georganiseerd. Een recent onderzoek heeft dit aangetoond. Nog veel minder (61 procent) is van plan het mega-evenement op de televisie aan zich voorbij te laten gaan. Maar als het aan de middenstand ligt, krijgt soccer minimaal een maand lang de kans om uit te groeien tot een populaire sport. Wie in het pittoreske downtown van Orlando rondwandelt, wordt toch al snel geconfronteerd met het WK voetbal. Hier, in een wijkje bij Churchstreet waar het Wilde Westen rondom een oude saloon en station met stoomtrein herleeft, is een straatfestival gepland als het toernooi begint. Orlando is er trots op, dat op de grasmat van de plaatselijke Citrus Bowl een aantal WK-wedstrijden wordt afgewerkt. In de etalages wordt vooral Nederland verwelkomd.

De vitrines staan vol met voetbalattributen. De zwart witte Nederlandse koe doet het goed in combinatie met de geblokte leren voetbal. De popcorn is oranje. De ijshoorntjes hebben dezelfde kleur. Op de rug van leren jacks in een boetiek is een voetbal gestikt, of alle vlaggen van de deelnemende landen. In een boekwinkel is een rek speciaal ingericht voor literatuur over soccer. Een aantal uitgaven beschrijft de roemrijke historie van het WK voetbal, andere exemplaren leggen ook de spelregels uit of de techniek en tactiek. Volgens de Cubaanse verkoopster hebben de boeken momenteel meer aftrek dan Scorpio Illusion van Robert Ludlum dat achter de toonbank breed is uitgestald. “Tot mijn verbazing lopen heel veel mensen sinds een paar dagen direct als ze binnenkomen op het voetbalrek af”, zegt ze. “En het zijn voornamelijk Amerikanen.” In de sportwinkel wemelt het van de WK-attributen, maar daar loopt het zeker nog geen storm. “Het zal nog wel komen”, stelt de verkoopster ons gerust.

De kranten proberen ook voorzichtig het Amerikaanse publiek warm te maken voor het toernooi dat de organisatoren hebben aangekondigd als the biggest event ever. Om het onbegrip bij de sportliefhebbers uit het hoofd te praten, wordt erop gewezen dat het WK vanaf vrijdag wordt gevolgd door miljarden kijkers in 190 landen. Er is wel wat veranderd sinds een half jaar, toen een krant dacht dat de loting in Las Vegas het wereldkampioenschap schaken betrof. De columnist van The Orlando Sentinel (de schildwacht van Orlando) belooft dat hij het toernooi om de wereldbeker een kans zal geven. Al is hij bang dat men hem tijdens saaie wedstrijden met weinig doelpunten (low-scoring soccer) een plens water in zijn gezicht moet gooien. En al verbaast hij zich erover dat voetbalteams als Marokko, België en Nederland hun poorten stijf gesloten houden voor journalisten, wat hij een vreemde methode vindt om soccer te promoten. Terwijl ze in Amerika gewend zijn de sporters in de kleedkamer te interviewen.

De training van het Nederlands elftal op het uitgestrekte terrein van the University of Central Florida was gisteren wel openbaar. Een handjevol mensen zag daar hoe Oranje zich voor het eerst in het zweet werkte in de drukkende hitte. Bij Jan Wouters lag na afloop de dood op z'n gezicht. Een zalf om het bijtende zweet uit zijn ogen te houden, was uitgesmeerd over zijn getekende gelaat. Het zijn onmenselijke omstandigheden voor een oorlogsveteraan. Maar ook Ronald Koeman had het moeilijk tijdens de overigens nog lichte training. “In Spanje ben ik toch wel wat gewend, maar dit is erger dan ik had verwacht. Ik ben benieuwd hoe het gaat als we echt voluit moeten. Maar goed, het luie zweet is eruit.”

Een troost voor Koeman en Wouters: ook de Marokkanen zijn geschrokken van de klamme hitte in Orlando, die te vergelijken is met een douchecel waarin het water zeker een uur heeft doorgestroomd. De bijtende zon maakt het er niet draaglijker op. Desondanks blijven de Afrikanen fier verklaren dat ze hun voordeel zullen halen uit de omstandigheden. Marc Overmars, die volgens Advocaat blijkens zijn sterke optreden tegen Canada begrepen heeft waarom hij tijdens het duel met Hongarije werd gewisseld, wrong na de training zijn shirtje uit. “Het woog wel drie kilo”. Maar anderen bleven laconiek onder de hitte, die goed voetbal vrijwel onmogelijk maakt, zeker op de tijd dat de meeste wedstrijden worden gespeeld (half een 's middags). Jonk: “Ik vind het hier wel meevallen. Althans, in de bus als de airco aan is.” En Bryan Roy: “Dit is Foggia-weer.”

Bondscoach Dick Advocaat wilde gisteren zo min mogelijk woorden vuil maken aan de hitte. Demonstratief gehuld in een bloedhete trainingsbroek, hield de Hagenaar het hoofd koel: “Het heeft geen zin er verder nog over te zeuren. De spelers moeten er doorheen. En dan zien we wel of er iemand neerstort in de wedstrijd.” Advocaat had zich meer gestoord aan het alarm dat twee uur 's nachts was afgegaan. In een mum van tijd stond de complete selectie van Oranje in pyama buiten in de klamme nacht. Een grap van een van de spelers? Advocaat sloot het niet uit, met zoveel belhamels in de groep.