Miljardenstrop voor Exxon na uitspraak jury

ANCHORAGE, 14 JUNI. Een miljardenstrop dreigt voor oliemaatschappij Exxon. Een jury in Anchorage besliste gisteren dat “onverantwoordelijk” gedrag van de oliemaatschappij mede oorzaak was van de olieramp met de Exxon Valdez in 1989.

De jury, die vier dagen nodig had om tot de beslissing te komen, oordeelde dat kapitein J. Hazelwood van de Exxon Valdez “nalatig en roekeloos” was toen hij het schip op de rotsen van Alaska liet lopen. Daardoor stroomden tientallen miljoenen liters olie in zee en was de ernstigste olieramp in de Amerikaanse geschiedenis een feit.

In een latere fase van de rechtszaak zal het preciese schadebedrag worden bepaald. De eisende partijen, waaronder circa 14.000 vissers, indianen uit Alaska en huiseigenaren eisen 15 miljard dollar (circa 28 miljard gulden) van Exxon.

Topman L. Raymond liet gisteren in een reactie weten dat Exxon de komende weken zal bewijzen dat al genoeg is betaald door de oliemaatschappij en dat verdere schadevergoedingen niet nodig zijn. Exxon heeft ongeveer 2 miljard dollar uitgegeven om olie te verwijderen die was aangespoeld aan de gehele Golf van Alaska. Bovendien betaalt Exxon de komende tien jaar nog eens 1 miljard dollar aan de overheid in Alaska.

Advocaten van de eisende partijen zeiden dat de schadevergoedingen nodig zijn om een oliemaatschappij met een omvang en rijkdom als Exxon voldoende te straffen. Een forse financiële aderlating zal Exxon ervan weerhouden om in de toekomst nog eens een dergelijke olieramp te veroorzaken, zo redeneren de eisers. Op Wall Street daalde de koers van Exxon gisteren 2,625 dollar naar 59,50 dollar bij grote omzetten.

De advocaten van de eisende partijen stelden dat Exxon roekeloos handelde toen kapitein Hazelwood onmiddellijk het commando van een schip kreeg nadat hij in 1985 was behandeld voor alcoholmisbruik. De oliemaatschappij had niet in de gaten dat Hazelwood al weer snel verviel in zijn oude gewoontes. Na 1986, toen Hazelwood weer begon te drinken, greep Exxon niet in. Sterker nog, Exxon negeerde verschillende signalen dat Hazelwood een “veiligheidsrisico” was.

Hazelwood getuigde in het proces, na vijf jaar van bijna totale mediastilte, over het vastlopen op de rotsen van Bligh Reef. De oud-kapitein van de Exxon Valdez vertelde dat hij moest braken toen hij zag dat olie uit de romp van het schip vloeide. (Reuter)