By air

Telefoon. Of ik degene ben die een stukje in de krant geschreven had over de Tiger Moth. Dat klopte. Of ik eens wou komen praten. Waarover? Ik ben in het bezit van zo'n vliegtuig, mijn vriend heeft er ook een en we willen er over een paar maanden een grote tocht mee maken over Noord-Europa en of u misschien de juiste persoon voor ons bent om mee te vliegen en er een verslag over te maken. Telefoon neergelegd. Met het wonderlijke gevoel dat de volgende beller mij zou vragen om mee naar de maan te gaan.

Er volgden gesprekken, lunchafspraken, aardige Engelse bankjongens zijn het die hun geld nou eens niet steken in goudkleurige Mercedessen met handgebreide stuurhoesjes. Proefvluchten, ik verzeker u dat het niet meevalt een filmrolletje te wisselen tijdens een looping.

Eerst iets over het vliegtuig. Ontworpen door Sir Geoffrey de Havilland, alleen die naam al, in het begin van de jaren dertig. Het is een robuuste tweedekker, veel lift en met nóg meer weerstand. Met een romp van gelaste buis, de vleugels zijn van hout van vóór de zure regen en dat alles bespannen met Iers vliegtuiglinnen. Voorin hangt, op zijn kop, een van de eerste, hopelijk, betrouwbare vliegtuigmotoren, de Gippsy Major III met een zuinige 130 pk, gegoten uit eerlijk, vooroorlogs gietijzer. Die geeft hem een snelheid van zon 230 kilometer per uur - Hoe hard rijdt uw auto? - slechts vier keer de snelheid waarbij alles uit de lucht zakt: 60 kilometer per uur.

Het gewicht is dat van een volgevreten pony in een malse voorjaarswei, 488 kilo, zonder inzittenden. Die zitten, achter elkaar, in de open lucht, dubbele besturing, dus eén moet, om verwarring te voorkomen, overal vanaf blijven. De huid van een halve koe dient op hoofdhoogte als 'Crash Pad', wat een bemoedigende gedachte is.

Engeland heeft vóór en tijdens de oorlog bijna al zijn vliegers met de Tiger Moth opgeleid. Het vliegtuig is in allerlei varianten en op verschillende plaatsen in een totaal van 9.231 exemplaren gebouwd, waarvan er nu nog over de gehele wereld een paar honderd luchtwaardig zijn.

Zaterdagmiddag, om twee uur, vertrekken we vanaf vliegveld Hilversum, richting Denemarken, de eerste van de ongeveer 30 tussenlandingen in een 10.000 kilometer lange tocht die over Estland, Letland, Wit-Rusland, Rusland, Finland, Zweden, Noorwegen, Denemarken, Duitsland en vandaar weer terug naar Nederland zal gaan. En waarover ik u de komende weken op deze plaats verslag zal doen.