WK-voetballers zullen merken dat bal beter rolt op bermuda-gras

In de negen Amerikaanse WK-stadions lag tot half april nog kunstgras, geschikt voor American football. Voor het voetbaltoernooi zijn speciaal gekweekte grasmatten neergelegd. Kosten per stadion: 1 miljoen dollar.

NEW YORK, 9 JUNI. Het gras van het Meadowlands Stadion bij New York voelt zacht aan. De organisatoren van het WK-voetbal hebben de grasmat in een blokpatroon laten maaien en het strafschopgebied is diagonaal geblokt. Het veld is klaar voor zijn eerste wedstrijd: Italië-Ierland.

Het gras van Meadowlands is een combinatie van bermuda-gras en raai-gras en het ligt er pas sinds half april. Het gras is gegroeid in North Carolina en vervolgens in rollen van 7.50 m bij 1.30 m naar New York vervoerd. Daar is het neergelegd op een laag van 25 centimeter aarde die op het kunstgras is aangebracht. Kosten voor dit stadion: een miljoen dollar.

New York is niet het enige bijzondere stadion. De Pontiac Silverdome in Detroit heeft een overdekt speelveld dat bestaat uit 1.800 zeshoekige grasvloertjes van 1.500 kilo elk. Deze zijn gekweekt in het zuiden van Californië, maar daar is het kentucky-gras. Ook dat veld kostte door de bijzondere behandeling ruwweg een miljoen dollar.

“Reken maar dat de voetballers het verschil tussen de twee grassoorten merken, ook al doen wij nog zo goed ons best.” Aan het woord is Eugene Mayer, landbouwingenieur en grasagronoom voor het tuinonderhoudbedrijf Scotts uit Ohio. Het bedrijf, dat een jaaromzet heeft van 1,1 miljard dollar, is belast met aanleg en onderhoud van de grasvelden die worden gebruikt tijdens het wereldkampioenschap voetbal in de Verenigde Staten. Daarbij worden twee grassoorten gebruikt, kentucky en bermuda.

Een woordvoerder van de Worldcup USA bevestigt dat het verschil in gras inderdaad merkbaar is. “Daarom hebben we het ook zo gepland dat beide halve finales op hetzelfde gras worden gespeeld”, aldus Jim Trekkor van Worldcup USA. “En de finale is vervolgens ook op dat gras.” New York en Los Angeles hebben de halve finales en de finale wordt ook weer in Los Angeles gespeeld.

De weersomstandigheden in de zuidelijke en noordelijke staten verschillen zodanig dat Scotts wel gedwongen was met bermuda-gras en kentucky-gras te werken. Bermuda is een grassoort die het best gedijt in een vochtige hitte. Kentucky is een gras voor koelere omstandigheden in een klimaat met zomertemperaturen van gemiddeld 15 tot 25 graden celsius.

“Als je kentucky-gras in Dallas legt, schroeit het binnen de kortste keren weg”, aldus Mayer, die met Scotts niet alleen verantwoordelijk is voor de negen wedstrijdvelden maar ook voor de 38 oefenterreinen. Bermuda daarentegen groeit slecht in een kouder klimaat. “Bermuda-gras in New York is dan ook een uitzonderlijke keuze geweest”, zegt Mayer. “Het gras moest groeien in North Carolina, waar het vrij laat in het voorjaar nog koud was. Half april is het vervolgens pas overgebracht, want in New York was het nog kouder.”

Scotts en de WK-organisatie hebben gekozen voor de volgende verdeling van grassen. Los Angeles, Dallas, New York, Orlando en Washington hebben bermuda, San Francisco, Detroit, Boston en Chicago hebben kentucky. De grasmatten voor de wedstrijden moesten nieuw worden aangelegd omdat de bestaande velden worden gebruikt voor American football. Die sport vereist velden met een lichte bolling en wordt vaak op kunstgras gespeeld. Voetbal speel je op een vlak speelveld met natuurlijk gras. De organisatie van de WK in de VS stond dus voor de taak velden aan te leggen die de wereldvoetbalbond zou goedkeuren.

Directeur van Scotts is Ted Host, die tot enkele jaren geleden een marketing vice-president bij Coca Cola was. Host zegt dat het hem niet uitmaakt of hij frisdrank of gras verkoopt, maar hij moet wel “enthousiasme voelen voor het produkt”. Scotts haalt tweederde van zijn omzet van particulieren. Het bedrijf verkoopt alles wat met gazon en tuin te maken heeft.

Voetballers zullen merken dat de bal beter rolt over bermuda dan over kentucky. “Bermuda is een fijnbladiger gras”, legt Mayer uit. “Het groeit iets horizontaler dan kentucky, wat een grassoort is die rechtop staat. Kentucky voelt wat stugger aan. De beide grassen hebben verschillende groeigewoontes.” Wat echter in de praktijk volgens Mayer vooral verschil maakt is dat bermuda veel korter geknipt wordt. Mayer: “Bermuda houden we op 1,6 centimeter terwijl we kentucky maaien op tweeënhalve centimeter. Het zorgt ervoor dat je het verschil niet alleen merkt als speler. De kenner ziet het ook vanaf de tribune.”