Clinton voelt zich in Oxford weer een 'achterlijke Yank'

LONDEN, 9 JUNI. Bill Clinton voelde zich opnieuw “een achterlijke Yank” toen hij gisteren in zijn oude studiestad Oxford de Degree by Diploma in ontvangst nam, die Oxford University alleen reserveert voor staatshoofden. De voormalige Rhodes-student, nu president van de Verenigde Staten, ontving het eredoctoraat uit handen van de Kanselier van de Universiteit van Oxford, de vroegere minister en voorzitter van de Europese Commissie, Roy Jenkins. Het gebaar moet rijke Amerikanen enthousiasmeren in hun gulheid ten aanzien van de universiteit. Oxford heeft een paar jaar geleden al besloten dat het zijn status van uitmuntendheid niet kan handhaven met overheidsbijdragen alleen.

In het Sheldonian Theatre sprak de Public Orator Clinton lovend toe - in het Latijn. Hij prees hem voor het reguleren van de belemmeringen (impeditissimas) in het Amerikaanse begrotingssysteem en roemde “feminam praestanttissimam in zaken van gezondheidszorg en burgers”, Hillary Clinton. Die keek van één rij hoger minzaam op haar echtgenoot neer en glimlachte op het juiste moment, terwijl academische snobs in Oxford volhouden dat ze geen woord klassiek verstaat.

In zijn dankrede gebruikte Clinton opnieuw de thema's van de D-day-herdenkingen. Hij kreeg de lachers op zijn hand toen hij bekende dat het Latijn van de ceremonie hem te ver was gegaan. “Ik dacht dat als er één plaats ter wereld was waar ik op bezoek kon komen en mensen in gewone taal kon toespreken dat dat hier zou zijn. En toen hoorde ik hoe het hier zou toegaan. En ja, hoor, het is in Oxford weer net als vroeger: ik ben hier opnieuw zo'n achterlijke Yank.”

De uitdrukking verried de gevoelens die veel Amerikaanse Rhodes-beursstudenten uit die tijd over Oxford en de Britten blijken te koesteren. Ondanks alle mooie woorden over de “speciale betrekkingen” tussen de VS en Groot-Brittannië wordt Clinton geacht aan zijn tijd in Oxford geen diepe liefde voor Engeland en het Engelse te hebben overgehouden.

De veiligheidsagenten die de president na zijn helikopterlanding op the green bij Merton College omstuwden, begrepen al helemaal niet wat hun staatshoofd hier nog te zoeken had. De uren van Clintons bezoek werden gekenmerkt door zichtbaar geïrriteerde relaties tussen ceremonieel uitgedoste academici en Amerikaanse veiligheidsmensen met zonnebrillen en walkie-talkies. Die duwden de professoren opzij, terwijl de portiers van University College opdringende Amerikaanse toeristen van het college-grasveld joegen.

Vóór en na de plechtigheid vond de president tijd die dingen te doen waarvoor hij kennelijk óók was gekomen. De ex-portier van University College, Douglas Millin, verwaardigde zich Clinton diens oude kamer te laten zien. Op weg terug naar het Sheldonian Theatre stuitte de president op ruim 200 demonstranten met gemengde protesten: tegen de nazi's, tegen Rwanda, tegen de huurverhoging voor studentenwoningen en tegen “US pro-abortion imperialism”.

Na de ceremonie verdween Clinton in Blackwell's, de boekhandel. De president zegt dat hij in zijn studietijd in Oxford 300 boeken heeft gelezen die niets met zijn studie-onderwerp van doen hadden. Nu schafte hij zich vier werken aan: The World in 2020 door Hamish McRae, Principles of Duty door David Selbourne, Life on the Battlefield door Peter Arnett en een boek over ecologie. De rekening was 50 pond, maar Blackwell deed hem de boeken cadeau.