Knicks maken einde aan kampioensillusies Pacers

NEW YORK, 6 JUNI. Een adembenemend slot van het basketbalduel tussen de Knicks en de Pacers maakte gisteren een einde aan de kampioensillusies van Rik Smits en zijn teamgenoten. De New York Knicks versloegen de Indiana Pacers met 94-90 in de laatste wedstrijd en daardoor met 4-3 in de best of seven-reeks. De Knicks gaan door naar de finalewedstrijden om het landskampioenschap.

Met nog één minuut en 26 seconden op de klok stond het 89-88 voor New York, maar de Pacers richtten zich nog één keer op en scoorden 89-90. Er waren toen nog 34 seconden te spelen. De sterspeler van de avond, Patrick Ewing, vocht voor zijn leven en zijn carrière: hij tikte er een rebound in na een schot van John Starks. Het was 91-90 met nog 24 seconden te spelen. Die voorsprong hebben de Knicks niet meer weggegeven. Reggie Miller, uitblinker van de Pacers, miste een schot en beging een overtreding tegen Starks. Starks benutte één van de twee strafworpen en kreeg in de resterende seconden nog twee strafworpen, die hij allebei maakte. Zo werd de eindstand bereikt.

Een bijna huilende Miller protesteerde heftig tegen de beslissing van de scheidsrechter, maar hij was ook zo sportief om na afloop naar Ewing te gaan en hem te feliciteren. Het was tenslotte Ewing die met 24 punten en maar liefst 33 rebounds, waarvan elf offensieve, de grote held van de avond was.

De Pacers verloren, maar hebben zichzelf niets te verwijten. Na een 2-0 achterstand in de wedstrijdenreeks kwam het team terug en bereikte het zelfs een 3-2 voorsprong. Maar afgelopen vrijdag verloren de Pacers thuis in Indianapolis, waardoor de laatste en beslissende wedstrijd in het vijandige New York moest worden gespeeld. Tot de laatste paar minuten was het overigens helemaal niet zeker dat de Knicks zouden gaan winnen. Bij de rust stond het 51-47 voor de Pacers en in de derde periode bereikte de ploeg uit Indianapolis zelfs een voorsprong van 63-53. Dat wedstrijddeel werd afgesloten met de stand 71-67 voor de Pacers. Bij 74-74 in de vierde periode kwam New York weer langszij en begon het voor de Pacers noodlottige eindspel.

De Pacers hadden nog nooit eerder de finales van de Eastern Conference bereikt. De prestatie die ze hebben geleverd staat nu in de boeken en New York mag zich gelukkig prijzen dat het heeft kunnen winnen. Voor de Pacers is het een impuls die de formatie ongetwijfeld meer zelfvertrouwen geeft voor het volgende seizoen en de play-offs van 1995. Met Miller, Antonio Davis en Rik Smits, die gisteren tegen Ewing het onderspit moest delven, heeft het team een ijzersterke basis.

De Knicks gaan nu naar Houston om tegen de Rockets om de landstitel te spelen. De Rockets zijn op dit moment favoriet. Ze versloegen de Utah Jazz vrij gemakkelijk in vijf wedstrijden en hebben een jonge, krachtige ploeg. Als de beide teams overmorgen in Houston aantreden om in drie dagen twee wedstrijden te spelen, zullen de Rockets acht dagen rust achter zich hebben terwijl de Knicks de inspanningen van gisteravond nog in de benen hebben.

De New York Knicks hebben sinds de laatste keer dat ze de NBA-titel wonnen in 1973 nooit meer de finales van de Eastern Conference gewonnen. In de jaren tachtig waren het de Boston Celtics en de Detroit Pistons die glorieerden en de afgelopen drie jaar waren het telkens de Chicago Bulls. In New York overheerst het gevoel dat de Knicks recht hebben op de titel. Opnieuw mag het team proberen in de komende twee weken vier wedstrijden te winnen.