Heli stort neer: Britse anti-terreurtop dood

LONDEN, 3 JUNI. De toplaag van het terreurbestrijdingsapparaat in Noord-Ierland, 25 man sterk, is gisteravond bij een helikopterongeluk aan de westkust van Schotland om het leven gekomen. Vier bemanningsleden van de RAF Chinook-helikopter vonden eveneens de dood, toen het toestel een half uur na vertrek uit Belfast in laaghangende bewolking tegen een berg vloog op het schiereiland Mull of Kintyre.

De politie in Schotland zegt dat er geen aanleiding is om te veronderstellen dat sabotage een rol heeft gespeeld. De passagiers van het vliegtuig waren hooggeplaatste officieren van het Britse leger en van de Royal Ulster Constabulary (RUC), de politie in Noord-Ierland. Vier ambtenaren van het Northern Ireland Office, het instrument waarmee Londen direct gezag in de provincie uitoefent, waren ook aan boord.

Het gezelschap was op weg naar een veiligheidsconferentie op een legerbasis in Inverness, naar wordt gespeculeerd om gegevens uit te wisselen met politie, leger en inlichtingendiensten op het vasteland van Groot-Brittannië. Eén van de slachtoffers is Brian Fitzsimons, het hoofd van Special Branch van de RUC, de tak van dienst die zich bezig houdt met het verzamelen van inlichtingen over de IRA en de loyalistische terreurorganisaties UVF en UFF.

“De IRA heeft 25 jaar lang geprobeerd deze mensen te pakken te krijgen”, zei een vooraanstaande RUC-vertegenwoordiger die anoniem wilde blijven, tegen Britse journalisten in Belfast. “De kennis en ervaring die met hun dood verloren zijn gegaan, kunnen onmogelijk worden vervangen. Deze mensen hadden kennis uit de eerste hand over de persoonlijkheden en activiteiten van terroristen, die ze een heel leven lang hebben opgedaan. Dat gat heb je niet meteen de volgende dag opgevuld.”

Pag.4: 'Risico vlucht is niet goed overdacht'

Het onderzoek naar de oorzaak van het vliegtuigongeluk moet nog beginnen, maar de makers van Chinook, Boeing Helicopters in de Verenigde Staten, zullen daarbij alle assistentie verlenen.

De fabriek is bang dat twijfel aan de deugdelijkheid van de mammoet-helikopter (maximaal 44 passagiers) opnieuw de kop zal opsteken, net als na een serie ongelukken met Chinook in het midden van de jaren tachtig in Groot-Brittannië en in de VS. Niet simultaan roterende rotorbladen en later een niet functionerende versnellingsbak bleken daarvan de oorzaak.

Peter Robinson, Lagerhuislid voor de Democratic Unionist Party van dominee Paisley, heeft vragen aangekondigd over het feit dat zoveel eminente terreurbestrijders in één helikopter werden overgevlogen. De risico's daarvan hadden volgens hem beter moeten worden overdacht.