Topman Schneider blijft voorlopig in gevangenis Brussel

BRUSSEL, 2 JUNI. Didier Pineau-Valencienne, de topman van het Franse elektronica-concern Schneider, blijft voorlopig in de gevangenis in Vorst bij Brussel. Ondanks discrete diplomatieke druk vanuit Parijs besloot de raadkamer van Brussel gisteren dat vrijlating niet opportuun is om het onderzoek naar illegale praktijken van Schneider niet te frustreren.

De beschuldigingen tegen de 63-jarige Pineau-Valencienne richten zich op Cofibel en Cofimines, twee dochterondernemingen van Schneider in België. Schneider zou die bedrijven als melkkoe hebben gebruikt, waarbij niet alleen de Belgische fiscus maar ook de minderheidsaandeelhouders van Cofibel en Cofimines gedupeerd zouden zijn.

Door het vermogen van Cofibel en Cofimines tusen 1988 en 1992 stelselmatig uit te hollen en door dividenden van 'geheime' filialen in buitenlandse belastingparadijzen buiten de boekhouding te houden, zou Schneider zo'n 4,8 miljard Belgische frank (ruim 260 miljoen gulden) hebben opgestreken. De zaak kwam aan het rollen toen enkele Belgische minderheidsaandeelhouders vermoedden dat ze voor de gek werden gehouden toen Schneider vorig jaar een openbaar bod deed op resterende aandelen van Cofibel en Cofimines.

Hetzelfde lot als Pineau-Valencienne trof gisteren de Milaanse financier Valentino Foti. Ook hij blijft in voorlopige hechtenis op beschuldiging van onder andere valsheid in geschrifte, oplichting en het onjuist voeren van de boekhouding. Foti is indirect grootaandeelhouder van de Luikse vennootschap PB Finance, waarin ook Cofibel en Cofimines participeren. PB Finance zou een rol hebben gespeeld bij onder andere het witwassen van drugsgelden van de mafia, maar advocaten van Foti ontkenden gisteren deze beschuldigingen. Volgens hen zijn de verdenkingen minder sterk dan de afgelopen dagen is gesuggereerd.

In het kader van het onderzoek heeft onderzoeksrechter Jean-Claude Van Espen inmiddels opsporingsteams naar Parijs en Genève gestuurd. De uitspraak van de raadkamer betekent een enorme morele opsteker voor 'le petit juge belge', tegen wie in de Franse media werd gefulmineerd omdat hij het aandurfde om afgelopen vrijdag een van 's lands topindustriëlen en voormalig 'manager van het jaar' op te sluiten in een ordinaire Brusselse gevangenis. (Overigens krijgt de zakenman wel een voorkeursbehandeling: zijn maaltijden komen rechtstreeks van de Franse ambassade in Brussel, weet De Standaard).

De Franse regering liet gisteren weten dat de Franse justitie gaarne haar medewerking verleent aan een 'neutraal' onderzoek in de Schneider-affaire. Dat is heel andere taal dan in het weekeinde nog werd gebezigd. Toen dreigde een krant als Le Monde zelfs dat een niet-ingrijpen van premier Dehaene diens kansen op het voorzitterschap van de Europese Commissie zou torpederen. Dehaene zelf - die nog steeds geen commentaar geeft over zijn kandidatuur voor deze post - liet zijn woordvoerster reageren met de opmerking dat in België Montesquieu nog steeds de dienst uit maakt.