Supporters Knicks stil na zege Pacers

NEW YORK, 2 JUNI. Met nog ruim acht minuten te spelen in de basketbalwedstrijd tussen de Indiana Pacers en de New York Knicks kwamen de Pacers voor het eerst op gelijke hoogte: 72-72. Toen scoorde Reggie Miller een driepunter, 72-75. Een uitverkocht Madison Square Garden werd heel stil. De Pacers, de club van Rik Smits, gaven daarna hun voorsprong niet meer weg en versloegen de Knicks op eigen terrein met 93 tegen 86. De Knicks staan bekend als een team dat thuis nauwelijks te kloppen is.

Held van de dag was Reggie Miller van de Pacers. Niet alleen scoorde hij 39 punten in de wedstrijd, hij maakte een record van vijf driepunters in de vierde periode. Nooit eerder is dit in het Amerikaanse profbasketbal voorgekomen. Alles lukte opeens en de Pacers staan nu in de Eastern Conference finales met 3-2 voor. Het team dat vier wedstrijden wint, gaat naar de finales om het nationaal kampioenschap. Morgen spelen de Knicks en de Pacers in Indianapolis en heel misschien zondag weer in New York.

“Het is ongelooflijk wat Reggie deed”, zei Rik Smits, die duidelijk zijn dag niet had. De Nederlander speelde maar kort omdat hij veel persoonlijke fouten kreeg. Coach Larry Brown haalde hem naar de kant om hem voor later in de wedstrijd te sparen, maar toen kreeg Smits zijn zesde p en moest hij vertrekken. Smits vond het achteraf niet erg en zei dat hij op deze manier wel meer wedstrijden wilde winnen.

Van de wat armoedige maar vrolijke gastenkleedkamer van de Pacers is het een korte wandeling naar de met gefineerd hout uitgevoerde graftombe waar de Knicks uitblazen. Niemand geeft de Newyorkers nog veel kans. De Knicks zijn ook geen kampioensteam met hun zwakke defensieve spel en de mismoedige houding die zich van de spelers meester maakt na een tegenslag. “We speelden zo slordig”, aldus Derek Harper na afloop in de kleedkamer. “We waren achterin bijna zorgeloos bezig.” En Patrick Ewing, sterspeler van de Knicks: “We leden veel te veel balverlies.”

Hoe de Knicks zich zo konden laten wegspelen is een raadsel. Ze kwamen al binnen een paar minuten met 17-4 voor en na de tweede periode was de score 43-35. Daarna bouwden de Knicks hun voorsprong nog verder uit en stond het na de derde periode 70-58. De Pacers misten veel vrije worpen en maakten nauwelijks driepunters. De Knicks hadden daar op dat moment al respectievelijk zeventien en vijftien punten uit verzameld. Toch was dat geflatteerd. De schietpogingen en de resultaten daarvan waren beter voor de Pacers, en ook de rebounds wonnen de Pacers veel vaker dan de Knicks.

Maar toen was daar opeens Reggie Miller bij de stand 72-72. Hij had telkens slechts een fractie van een seconde een beetje vrijheid nodig en de schoten van buiten de driepuntslijn - vijf stuks liefst - gingen achter elkaar geruisloos door de basket. De zaal tierde en vloekte. Miller versloeg de Knicks in zijn eentje! Met een stand van 89-81 in het voordeel van de Pacers en nog 1.04 minuut op het bord stroomde Madison Square Garden leeg. De fans die nog bleven zitten waren stil. Het was gebeurd met de Knicks! “Ik voelde me verschrikkelijk kwaad”, zei Knicks-speler John Starks na afloop, “want je weet dat je er helemaal niets meer aan kunt doen.”