Alles wijkt in VS voor play-offs basketbal

ROTTERDAM, 29 APRIL. Met de start van de play-offs in de sterkste basketbalcompetitie ter wereld, de NBA, is gisteravond voor veel Amerikanen het hoogtepunt van het sportseizoen begonnen. Honderdduizenden mensen _ de gelukkigen die aan een kaartje kunnen komen _ zullen de afvalrace tussen de zestien overgebleven teams zelf bijwonen. Miljoenen anderen moeten, met een six-pack bier als troost binnen handbereik, genoegen nemen met de veelal rechtstreekse verslagen op de televisie, waarvoor op prime-time zelfs populaire comedies moeten wijken.

Ruim vijftienduizend toeschouwers zaten gisteravond in de Orlando Arena, waar in de eerste ronde van de play-offs Orlando Magic aantrad tegen Indiana Pacers. Het team van Shaquille O'Neal verloor met de kleinst mogelijke marge (89-88) van de Pacers, bij wie de 2,24 meter lange Rik Smits aan zijn zesde seizoen bezig is. Een andere Nederlandse basketballer, Geert Hammink, sloeg het duel vanaf de tribune gade. Hammink tekende verleden week een contract voor vier dagen bij Orlando Magic, omdat de club wegens blessures tijdelijk versterking nodig had. Voor de play-offs is de 24-jarige speler niet speelgerechtigd, maar hij traint momenteel wel mee met de selectie.

Hammink, die het afgelopen seizoen bij de Italiaanse topclub Cantu speelde, verwacht komende zomer opnieuw een contract met Orlando Magic te tekenen. “Maar dan toch wel voor een wat langere periode”, klinkt het lachend en met een zwaar Amerikaans accent vanaf zijn hotelkamer in Orlando. De club volgt de basketballer, die samen met Shaquille O'Neal college-baketbal speelde bij Louisiana State University, al geruime tijd. Vorig jaar zomer waren beide partijen al dicht bij een overeenkomst. Die ging toen niet door, omdat NBA-teams zich aan een zogenaamde salary cap, een maximum bedrag aan uit te betalen spelerssalarissen, moeten houden. Bij een overeenkomst met Hammink zou Orlando dat bedrag hebben overschreden.

Spelen in de NBA (National Basketball Association) is een droom voor iedere basketballer met het nodige talent. En zeker voor “een heel gewone jongen” uit Didam. Afgelopen weekeinde mocht hij even, gedurende drie minuten in de thuiswedstrijd tegen de New Jersey Mets, zijn kwaliteiten tonen. “Fantastisch. De NBA is nu eenmaal het hoogste wat je in deze sport kunt bereiken. Het niveau is ongelooflijk. Daarnaast is het altijd in grote getale aanwezige publiek zeer deskundig en is de hele organisatie rond het basketbal ook perfect geregeld”, klinkt het vergenoegd. Hij doelt op “dingen als” de begeleiding bij de club, de trainersstaf, de medische staf. Maar ook op “prettige bijkomstigheden” als mooie hotels. Met grote, King Size-bedden waar hij zelfs overdwars nog in past.

bpDe gisteren begonnen play-offs worden dit jaar gekenmerkt door de afwezigheid van drie grote namen: de clubs Los Angeles Lakers (zes keer winnaar) en Boston Celtics (zestien keer) en speler Michael 'Air' Jordan. Jordan, volgens velen de beste basketballer aller tijden, kondigde vorig najaar zijn afscheid aan. De speler van Chicago Bulls, die met zijn club de afgelopen drie jaar NBA-kampioen werd, wilde zich gaan toeleggen op een carriere als honkballer. De Boston Celtics en Los Angeles Lakers, twee van de gerenommeerdste ploegen in de geschiedenis van de NBA, bleken na het afscheid van Larry Bird en Earvin 'Magic' Johnson onvoldoende kwaliteit te hebben om zich voor de play-offs te plaatsen.

xpJohnson probeerde het tij voor de Lakers nog wel te keren door in maart “tot het eind dit seizoen” bij zijn oude club als coach in dienst te treden. Het seizoen eindigde voor de Lakers afgelopen weekeinde. Want hoewel Johnson redelijk succesvol was, kwamen de betere prestaties toch te laat om nog een plaats bij de laatste zestien af te dwingen. Tot grote teleurstelling van vele Hollywood-sterren, die sinds 'Magics' terugkeer weer prominent op de tribunes van het Great Western Forum zaten.

bpIn de achtste finales van de play-offs spelen de zestien overgebleven teams om drie gewonnen wedstrijden. Naast Indiana Pacers wonnen gisteren Miami Heat (van Atlanta Hawks), San Antonio Spurs (van Utah Jazz) en Seattle Supersonics (van Denver Nuggets). Vanaf de kwartfinales gaat het om vier overwinningen. De winnaar van dit seizoen zal rond tien juni bekend zijn.

bpxpDat is ongeveer een week voor het wereldkampioenschap voetbal in de Verenigde Staten begint. Met name de FIFA zal daar verheugd over zijn: de televise-concurrentie met de play-offs had de populairste sport in de wereld waarschijnlijk kansloos verloren van de populairste sport in Amerika.