Mercedes Benz smoort verlies in grootse plannen

STUTTGART, 27 APRIL. Met nieuwe produkten als een kleine terreinauto, een stadswagen en een mini-auto die wordt ontwikkeld met horlogemaker Swatch probeert Mercedes Benz de komende jaren markten te bestormen waarop het merk nog nooit actief is geweest. Het zijn activiteiten die volgens bestuursvoorzitter Helmut Werner model staan voor het nieuwe élan binnen de onderneming in Stuttgart-Untertürkheim, waar gisteren een historische gebeurtenis plaats had: Mercedes Benz moest voor het eerst in haar bestaan verliescijfers bekend maken.

Niettemin zat Werner ongebroken achter de bestuurstafel. Zelfs opgewekt pratend. Alsof het verlies van bijna 2 miljard D-mark over 1993 volkomen ondergeschikt was aan de visionaire toekomstplannen die Werner met Mercedes voor ogen staan. Geen woord werd daarbij vuil gemaakt aan de belangrijkste concurrent van Mercedes op de Duitse thuismarkt, BMW, het bedrijf van zijn vooruitstrevende collega Bernd Pischetsrieder die in het voor de auto-industrie dramatische jaar 1993 wèl positieve resultaten wist te bewerkstelligen. Terwijl hij en passant voor BMW het Britse Rover nog inlijfde. Maar Werner gelooft niet in expansie van Mercedes door overnames. Hij gaat uit van de interne kracht van Mercedes en wijst er op dat geen enkel autoconcern - zowel wat personenwagens als vrachtwagens betreft - de komende vijf jaar zoveel nieuwe modellen op de markt zal brengen als Mercedes Benz.

“We zijn weer terug op de markt”, voorspelde Werner daarom gisteren vol goede moed tijdens een toelichting op de jaarcijfers. De bestuursvoorzitter verwijst daarbij naar het ongekende succes van de C-klasse (levertijd in Duitsland 8 maanden, in Nederland nog langer) waarvan er sinds de introductie vorig jaar al 200.000 zijn verkocht. Het succes van de 'goedkope' Mercedes heeft ook de modellen uit de duurdere E-klasse een onverwachte verkoopimpuls gegeven omdat veel traditionele klanten van 'Das Haus' een C-klassewagen niet als een echte Mercedes beschouwen en daarom maar besloten een duurder model aan te schaffen. Niettemin heeft de C-klasse concurrenten waarmee hij op de markt moet concurreren als de BMW drie- en vijfserie en Audi - binnen een jaar in populariteit voorbij gestreefd.

Aangezien van de S-klasse (de duurste Mercedes die in Nederland gemiddeld meer dan twee ton kost) sinds de introductie ook al meer dan 200.000 auto's zijn verkocht, ziet Mercedes de toekomst weer een stuk zonniger in en denkt het concern dat de omzet van 64,7 miljard in 1993, dit jaar spectaculair zal stijgen. Waarmee de basis kan worden gelegd voor winstherstel. Een optimisme dat Werner mede baseert op het feit dat Mercedes in het eerste kwartaal van dit jaar 67.300 auto's in Duitsland heeft verkocht. Een stijging ten opzichte van dezelfde periode vorig jaar van 41 procent.

Om vooral beter te kunnen concurreren met de Amerikaanse autofabrikanten moet Mercedes de komende jaren volgens Werner echter toch nog 35 procent goedkoper produceren. Het aantal toeleveranciers moet worden teruggebracht tot ongeveer 400, terwijl in het personeelbestand (wereldwijd 209.933) ook verder zal worden gesneden.

Een groot probleem vormt de vrachtwagendivisie, die al jaren zwaar verliesgevend is. De inschatting van Bernard Gottschalk, binnen de raad van bestuur verantwoordelijk voor de trucks, is dat er in Europa in de toekomst slechts plaats is voor een paar grote fabrikanten, waarbij hij duidelijk maakt dat Mercedes zijn status van grootste vrachtwagenproducent niet wenst prijs te geven. Gottschalk gaat daarbij niet in op de vraag of het Nederlandse Daf die concurrentieslag wel kan overleven. Hij prijst Daf-president Cor Baan voor de hell of a job die hij in Eindhoven verricht, maar geeft onbewust toch het kleinschalige karakter van de activiteiten van de Nederlandse truckbouwer (winst vorig jaar 10 miljoen) aan als hij uitlegt dat Mercedes alleen in 1994 al 1,5 miljard D-mark investeert in de ontwikkeling van nieuwe trucks. In totaal wil Mercedes de komende vijf jaar voor zowel personenwagens als vrachtwagens 18,7 miljard D-mark reserveren voor ontwikkelingskosten. Onderdeel van dit plan is de komende jaren de totale truckdivisie van Mercedes te vernieuwen. Volgend jaar komen de nieuwe lichte trucks (tot zes ton) op de markt, daarna ligt het in de bedoeling de zware trucks (12 tot 50 ton) volledig te vernieuwen.

Niettemin durft Werner geen totaal winstherstel voor Mercedes dit jaar te voorspellen omdat de truckdivisie hem grote zorgen baart. Evenals bestuursvoorzitter Reuter van moeder Daimler vindt Werner de situatie in deze sector “allesbehalve bevredigend.” “We zitten goed wat de personenwagens betreft omdat we met ons huidige modellenprogramma op een prima manier de markt kunnen bedienen”, aldus Werner. “Hoewel we nog efficiënter moeten produceren en opereren. Desnoods buiten Duitsland. We hebben er geen moeite mee het made in Germany te verwisselen voor het made by Mercedes Benz.”

    • Marc Serné