Tiener neemt het op tegen bleke snooker-miljonairs

ROTTERDAM, 20 APRIL. Miljoenen televisiekijkers stemmen de komende dagen hun televisie af op de BBC. In Engeland zelf, maar ook in Nederland en Thailand, wordt het wereldkampioenschap snooker rechtstreeks uitgezonden. Zes uur per dag kunnen kenners, geïnteresseerden en andere verslaafden de verrichtingen van de bleke miljonairs gadeslaan.

Snooker is niet alleen een aardige bezigheid voor recreanten. Sinds het eind van de jaren zestig is de biljartsoort met de 22 ballen vooral een televisiesport. Toen de gemiddelde huishoudens nog een kleurloze TV hadden en commentator Ted Lowe de kijkers expliceerde dat de blauwe bal achter de gele lag. Een kwart eeuw later hoeven Lowe's opvolgers minder uit te leggen. Maar fluisteren doen ze nog steeds.

De strijd om de wereldtitel wordt van oudsher in Sheffield gehouden. Het Crucible Theater is het Wimbledon van de snookersport. Lange stiltes worden alleen onderbroken door gekuch en een open doekje. Veelbelovende spelers voelen de speelarm trillen. Zij kunnen de spanning niet aan en leggen het af tegen de routiniers. De grote druk geldt als compensatie voor het knock out-systeem dat de kans op een vroegtijdige uitschakeling van een der favorieten vergroot.

James Wattana is zo'n favoriet. De speler uit Thailand versloeg gisteravond de ongeplaatste Engelsman Ebdon. Wattana is de Eric Heiden van de snookersport. Een speler afkomstig uit een land dat ver van de bakermat verwijderd ligt. De 23-jarige Wattana geeft het deelnemersveld een klein beetje internationale allure. Om zich serieus met zijn concurrenten te kunnen meten, verblijft hij de helft van het jaar op Britse bodem. En is hij toch een beetje van de Britten, de kleine speler die in zijn vaderland al drie keer tot sportman van het jaar werd uitgeroepen. Thai TV zendt de partijen van Wattana rechtstreeks uit.

De meeste Britse talenten zijn opgegroeid met snooker. Ze verlieten de middelbare school op jonge leeftijd om zich verder te bekwamen in de passie die pas veel later professie zou worden. Veel ouders zijn ongerust wanneer hun kind niets anders doet dan de keu hanteren. Het zou een verslaving zijn. Tot de arbeid adelt en de vele Engelse ponden binnenstromen.

Tijdens het WK strijden de 32 deelnemers om een totaal prijzengeld van meer dan drie miljoen gulden. De winnaar verdient ruim een half miljoen. Een maximum-break, de hoogste score van 147, levert de spelers in Sheffield een bonus op van bijna drie ton.

Ronnie O'Sullivan wordt algemeen beschouwd als het grootste talent dat ooit het groene laken heeft beroerd. Een wonderkind dat het spel zonder officiële trainer onder de knie kreeg. De Engelsman heeft zijn grootste concurrenten al eens verslagen. Maar lukt het hem ook in het Crucible? Davis, Hendry en Parrott vrezen de kwaliteiten van de jongen die vele records op zijn naam heeft staan. De als tweede geplaatste John Parrott ontmoet O'Sullivan in de tweede ronde.

'Whatever he lacks he hides it well', schreef The Independent afgelopen zaterdag. Alleen de wereldtitel ontbreekt nog op de erelijst van O'Sullivan, die alle overwinningen opdraagt aan zijn wegens moord gevangen zittende vader. De tragische familie-omstandigheden maken de prestaties van de jongste held alleen maar heroïscher.

Hij is de ware opvolger van Jimmy White, zijn 32-jarige landgenoot die de ballen zo snel en spectaculair laat rollen dat de onontbeerlijke bijnaam gauw verzonnen was: The Whirlwind. De wervelwind is de laatste jaren geluwd. White blijft een grote attractie, maar de kans dat hij op latere leeftijd alsnog zijn eerste wereldtitel wint, wordt door de kenners niet hoog geschat.

De insiders twijfelen ook aan de vorm van Stephen Hendry. Hij won de laatste twee WK's in Sheffield, maar is al enige tijd niet in de beste vorm. De Schot wordt betiteld als een ijskonijn, die het prettig schijnt te vinden wanneer de 900 toeschouwers op de hand van zijn tegenstander zijn. Nog steeds is de nu 25-jarige Hendry de jongste wereldkampioen ooit. De meeste televisiekijkers hopen dat de tiener O'Sullivan ook deze prestatie uit de boeken speelt. Over twaalf dagen weten ze meer.

    • Jaap Bloembergen