Historische vervalsing populair

De marathon van Rotterdam bestaat sinds 1981. In dat jaar begonnen ook Londen, Berlijn en Peking met hun stadsmarathon. Die plotselinge populariteit was geen toeval. De massa ontdekte het loopgeluk eind jaren zeventig en de marathon werd de ultieme uitdaging.

Katalysator was de Amerikaanse auteur James Fixx met The Complete Book of Running, een bestseller uit 1977 die ook in het Nederlands vertaald is. De eerste alinea geeft de toon aan: “Het eerste doel van dit boek is u kennis te laten maken met de bijzondere wereld van het hardlopen, en ten tweede uw leven te veranderen. Als u nog geen hardloper bent, leest u hieronder hoe u gezonder en gelukkiger kunt worden dan u in uw stoutste dromen had kunnen bedenken. Het doet er absoluut niet toe hoe erg u uit vorm bent, of u dik, oud of stijf bent.” Amen.

De marathon is een historische vervalsing, een 'invention of tradition'. De Franse classicus Michael Breal construeerde voor zijn vriend De Coubertin, de bedenker van de Olympische Spelen, de mythe van de marathon. De eerste Olympische Spelen in 1896 in Athene moesten refereren aan de klassieke spelen in de Griekse oudheid. Breal maakte van Pheidippides, een koerier in het Griekse leger, de soldaat die in 490 voor Christus te voet van Marathon naar Athene snelde om de hoofdstad op de hoogte te brengen van de overwinning van de Grieken op de Perzen.

Voor 69.000 toeschouwers, met huilende vrouwen die hem sieraden voor de voeten wierpen werd de Griek Spriridon Louis in 1896 de eerste winnaar.