Delta krijgt via Virgin landingsrecht Heathrow

LONDEN, 13 APRIL. De Amerikaanse luchtvaartmaatschappij Delta Air Lines heeft zich door een samenwerkingsovereenkomst met het Britse Virgin Atlantic de begeerde toegang verschaft tot de Londense luchthaven Heathrow.

Door de bijzondere overeenkomst, die Virgin een flink bedrag aan inkomsten garandeert, zijn politieke klippen omzeild. Het akkoord moet nog worden goedgekeurd door de luchtvaartautoriteiten.

De twee maatschappijen maakten gisteren bekend dat Delta vanaf november een vast percentage stoelen gaat kopen op vluchten van Virgin naar Heathrow vanuit de Amerikaanse steden Los Angeles, San Francisco, Miami, Orlando, New York, Newark en Boston. Deze diensten krijgen ook de code van Delta, wat voordelen biedt in reserveringssystemen. Passagiers kunnen daardoor via aansluitende vluchten een langer traject afleggen onder hetzelfde vluchtnummer.

Delta voert al vluchten uit op het minder aantrekkelijke Londense vliegveld Gatwick en gaat daarmee door. De toegang tot Heathrow, het drukste knooppunt in het internationale vliegverkeer waar de Amerikaanse maatschappijen American en United reeds komen, was tot nu toe geblokkeerd door de langdurige impasse in het Brits-Amerikaanse overleg over liberalisering van de luchtvaart. Woordvoerder Tom Slocum van Delta zei gisteren dat zijn maatschappij nog steeds eigen vluchten naar Heathrow wil, maar stelde vast dat dat op het ogenblik politiek onhaalbaar is.

Delta is van plan per vlucht 50 à 100 zitplaatsen van Virgin te kopen, afhankelijk van de route. De Amerikaanse maatschappij betaalt twee weken van tevoren en zal zelf het tarief bepalen voor de passagiers. Volgens de topman van Virgin, Richard Branson, vertegenwoordigt de overeenkomst een waarde van ten minste 100 miljoen pond (280 miljoen gulden) in het eerste jaar.

Branson sprak van een mijlpaal in het tienjarige bestaan van zijn maatschappij. “De overeenkomst stelt ons in staat onafhankelijk te blijven en te concurreren te midden van het groeiende aantal allianties in de internationale luchtvaart.” Virgin Atlantic moet al jaren opboksen tegen grote broer British Airways (BA). Virgin spande vorig jaar zelfs procedures aan, omdat het zich op onrechtmatige wijze van de markt gedrukt voelde door BA. (Reuter, DPA)