Voor zesde keer in zeven jaar Europese zege in US Masters; Golfer Olazabal overwint inzinking

ROTTERDAM, 11 APRIL. De Spaanse golfer José Maria Olazabal mag Paul McGinley dubbel dankbaar zijn. Een maand geleden gaf de Ier met nog twee holes te spelen op simpele wijze een voorsprong van drie slagen uit handen in het Mediterranean Open in Spanje. Olazabal kon gelijk komen en zou de play-off winnen. Het was de eerste overwinning van de Spanjaard na een inzinking die bijna twee jaar had geduurd. Op de wereldranglijst was hij van de derde plaats teruggevallen naar de 15e plaats en op de Europese ranglijst eindigde hij vorig jaar als 18e ver beneden zijn stand. Door de zege in Valencia keerde zijn zelfvertrouwen terug. In de weken daarna ging Olazabal steeds beter spelen. Toen hij vorige week in New Orleans als tweede eindigde was hij op slag een van de favorieten voor de Masterstitel.

Voorafgaand aan het cadeautje van McGinley was er nog meer gebeurd. Een golfer komt niet zomaar van de ene op de andere dag een inzinking te boven. Voor het eerst sinds jaren is de Spanjaard deze winter blijven spelen. Met Amaya Arruti, een jonge Spaanse speelster, liep hij vele vriendschappelijke rondjes op de baan van Fuenterrabia, de plaats in Baskeland waar hij is geboren en getogen en nog steeds woont. Daardoor bleef hij in ieder geval getraind. Maar het belangrijkste was een ontmoeting met John Jacobs, zijn coach uit de jaren dat hij in het Spaanse jeugdteam speelde. Een week voor het toernooi in Valencia bekeek Jacobs een paar spelers op een oefenbaan in Jerez. In een oogwenk zag de Engelsman de oorzaak van de fouten in de swing van Olazabal. Luisteren naar anderen had Olazabal de laatste jaren juist afgeleerd, maar de adviezen van Jacobs nam hij graag over toen hij merkte dat hij met een langzamere swing de ballen beter ging raken.

De vormcrisis van Olazabal had waarschijnlijk ook te maken met verzadiging. Voordat hij op zijn 19e professional werd, had hij als amateur al alle grote toernooien in Europa gewonnen. Als professional had hij een bliksemstart. In zijn eerste jaar werd hij al tweede van Europa en spoedig volgden ook toernooioverwinningen in Amerika en Japan. Een grand-slamtitel bleef echter uit. Drie jaar geleden was het grootste talent sinds Ballesteros er dichtbij in de Masters, maar hij eindigde met een bogey (1 boven par) en werd hij tweede achter Woosnam. Geveld door de druk joeg hij met een wilde eerste slag de bal rechts in het bos. Die teleurstelling heeft hem lang achtervolgd.

Gisteren bereikte Olazabal de achttiende hole met een slag voorsprong. Na de derde ronde had hij gezegd: “Van 1991 heb ik geleerd dat je kalm moet blijven, je geduld moet bewaren, en niet te gretig moet zijn.” Dit was het moment om dat te bewijzen. Hij nam geen driver, zoals toen, maar een ijzeren-1, de stok waarmee topspelers iets accurater kunnen slaan. Deze keer sloeg hij de bal op de baan en maakte hij het karwei af met een moeizame par.

Het was de achtste keer dat Olazabal in de Masters speelde. In 1986 maakte hij debuut als Brits amateurkampioen. Hij miste toen de kwalificatie met rondes van 81 en 76. Sindsdien heeft hij achttien toernooien gewonnen en nu dan eindelijk ook een grand-slamtoernooi. In zijn beginjaren was Sefriano Ballesteros de grote inspiratiebron voor Olazabal. Ze waren de prins en de kroonprins van het Europese golf, al wilde de jongste van de twee daar niet van weten. “Ik ben niet de tweede Ballesteros, ik ben de eerste Olazabal”, heeft hij eens gezegd. De rollen zijn nu omgedraaid, maar de een kan nog steeds moeilijk zonder de ander. Vlak voor de laatste ronde vond Olazabal in zijn tas met spullen een briefje met bemoedigende woorden van zijn grote voorbeeld. Deze week spelen ze samen in een toernooi voor teams in Parijs.

De sympathie gaat meestal uit naar de runner-up en dat was in deze Masters ook terecht. Tom Lehman, een laatbloeier uit Amerika, bleef tot het laatst toe aandringen, maar telkens zag hij de bal vlak naast de hole gaan. Hij was een van de slechts twaalf spelers die onder par eindigde. De baan van Augusta National was dit jaar zo moeilijk geprepareerd, dat oud-kampioen Nick Faldo verzuchtte: “De kleinste fout die je maakte kwam meteen onder een vergrootglas.”

José-Maria Olazabal heeft vannacht op de baan van de Augusta National Golf Club de US Masters gewonnen, de eerste van de vier grand-slamtoernooien van het golfseizoen. De 28-jarige Spanjaard eindigde met scores van 74-67-69-69 negen slagen onder par. Het was de zesde zege van een Europese speler in de laatste zeven jaar in de Masters. Hij bleef de Amerikaan Tom Lehman twee slagen voor. Derde werd Larry Mize op drie slagen. De beste Europeaan na Olazabal was diens landgenoot Severiano Ballesteros met een 18e plaats. De Amerikaan Jeff Maggert eindigde als laatste, maar smaakte het genoegen de derde albatross te maken in de 58-jarige geschiedenis van het toernooi. Op de dertiende hole, een par-5 van 425 meter, sloeg hij met een ijzer-3 voor 2 ineens in de hole.

    • Jan Ebbinge