Roda-spits Babangida durft bijna niet te kijken bij penalties van Nigerianen; 'Het is voorbij. We hebben gewonnen'

KERKRADE, 7 APRIL. Voetbal kijken bij Roda-aanvaller Tijjani Babangida. Nigeria-Ivoorkust, halve finale Afrika Cup. Flat in de wijk Chevremont in Kerkrade. Onder de namen Simons en Luitjens staat die van T. Babangida. Tweede etage, laatste deur op de galerij. In de gang hangen ingelijste actiefoto's van de bewoner, in de huiskamer boven de eettafel een grote poster van Roda JC en een vaandel van VVV, zijn vorige club.

Het is dringen voor de televisie. Twee bevriende landgenoten uit Aken zijn op bezoek, alsmede twee redactieleden van een schoolkrant uit Venlo. Babangida zet de scholieren zoals beloofd een Nigeriaanse maaltijd voor. Hij heeft zo veel eten klaargemaakt dat er wel een hele klas van had kunnen eten. Gedurende de wedstrijd blijft het eten pruttelen. Wie honger heeft mag opscheppen. Babangida is niet alleen de snelste voetballer van de eredivisie, maar ook de aardigste. Later brengt hij in zijn witte bolide de twee knapen uit Venlo ook nog naar het station.

Babangida heeft het volste vertrouwen in de nationale ploeg van zijn land. “We winnen zeker, honderd procent”, zegt hij voor de wedstrijd tegen Ivoorkust. Wel vindt hij dat hij er zelf bij had moeten zijn in Tunesië. Hij werd echter niet geselecteerd. Hij weet eigenlijk niet waarom niet. Misschien is hij te jong, 20 jaar. De speler die op zijn plaats aan de rechterkant van de aanval speelt, de Ajacied Finidi George, is al twee jaar international. Babangida speelde tot nu toe alleen drie keer mee in een oefenwedstrijd van het A-elftal, in eigen land de Super Eagles genaamd.

Of heeft Clemens Westerhof iets tegen Babangida? De bondscoach zou betrokken zijn geweest bij dubieuze praktijken rondom de behartiging van de zaken van de kleine spits. Babangida geeft dat ook toe. “Ik denk wel dat hij boos is, ja.” Verder is hij niet erg spraakzaam als het over dit onderwerp gaat. Hij ontkent de verhalen dat hij verleden jaar door een aantal mensen zou zijn gegijzeld. “Nee, niemand heeft mij vastgehouden.”

Hij kijkt ook wel uit om negatieve uitspraken over Westerhof te doen. “Hij is een goede coach.” Als de Nederlander tijdens de wedstrijd in beeld komt maken Babangida en zijn landgenoten opmerkingen tegen elkaar. De vertaling blijft echter uit. Eurosport-commentator Hans Kraay stelt dat Westerhof weleens ontslagen zou kunnen worden wanneer de finale niet wordt gehaald. “Dat denk ik ook”, reageert Babangida. “Er zijn problemen, maar ze willen Westerhof toch de kans geven op het WK. Maar als hij voor die tijd een fout maakt is het gebeurd met hem.” Babangida verwacht dat Nigeria straks bij het WK de eerste ronde overleeft, maar daarna zal worden uitgeschakeld. “Het niveau in Amerika zal enorm hoog zijn. Wij zijn fysiek sterk, hebben veel individuele klasse, maar op taktisch gebied lopen we achter bij de Europeanen.”

Heel Nigeria volgt het nationale team op de voet. Het land is voetbalgek. Volgens Babangida en zijn vrienden zitten miljoenen landgenoten nu bijna met hun neus in het tv-toestel. “Veel mensen zullen van de zenuwen niet hebben gegeten.” Overal in het land wordt er gevoetbald. Ook Babangida was in zijn jeugd dagelijks op het veldje in de buurt van zijn huis te vinden. De bal had geen geweldige kwaliteit, maar was in ieder geval rond. 'Baba', zoals hij door zijn ploeggenoten bij Roda wordt genoemd, groeide onder anderen op met Daniel Amokachi, speler van Club Brugge en vaste kracht in het team van Westerhof. Zij zijn van dezelfde leeftijd en woonden vlak bij elkaar. Het is de grote wens van Babangida om samen met zijn oude vriend in de nationale ploeg te spelen.

Ivoorkust komt tegen Nigeria verrassend op 1-0. Babangida is niet verontrust. “We gaan toch winnen.” Vitesse-speler Ben Iroha zorgt voor de gelijkmaker. Babangida balt zijn vuisten. “Zie je wel.” Weer komt Ivoorkust voor. “We gaan er nu ook meteen weer een maken. Het wordt een doelpuntenfestijn.” Vlak voor rust wordt het inderdaad 2-2.

In de tweede helft daalt het niveau. Desondanks krijgt het veel betere Nigeria vijf hele goede kansen om de wedstrijd te beslissen. De paal wordt geraakt, de bal wordt op laatste moment van de lijn geschopt. Steeds slaat Babangida zijn handen voor zijn ogen. Bij de laatste kans springt hij enthousiast op. Topscorer Yekini schiet net naast. Af en toe roept Babangida een Nederlands woord of zin. “Bijna.” “Grote kans ook.” “Shit.”

Hij krijgt privéles en kan de taal goed verstaan. Hij zegt het hier naar zijn zin te hebben. Hij heeft inmiddels ook een Nederlandse vriendin. “Alleen het weer, hè. Het is al acht maanden niet goed geweest.” Hij wil graag bij een echte topclub spelen. Een voorkeur voor een land spreekt hij niet uit. Ajax toonde verleden jaar interesse. Babangida had zelfs al een gesprek met Louis van Gaal. Hij denkt dat afgezien van de hoge transfersom Ajax is afgeknapt op de negatieve verhalen over hem.

De verlenging. Beide teams zijn vermoeid. De nerveuze vrienden lopen af en aan naar het toilet. Dan strafschoppen. “Rufai (keeper van Nigeria, red.) heeft een goede reflex. Ik vertrouw op hem”, zegt Babangida. Okechukwu mist voor Nigeria. Eén van de vrienden roept dat het voorbij is. “Nee”, reageert Babangida. “Penalty's nemen is altijd moeilijk.”

Hij durft zelf bijna niet meer te kijken. Vooral niet als vriend Amokachi aan de beurt is. Hij trekt zijn pet bijna over zijn ogen. Ivoorkust mist twee keer. Als Yekini scoort heeft Nigeria gewonnen. Nog voordat de spits zijn aanloop heeft genomen steekt Babangida zijn armen in de lucht. “Het is voorbij! We hebben gewonnen!” Hij krijgt gelijk. Yekini trapt raak.

Babangida lacht van oor tot oor. De telefoon rinkelt. Een vriend. “Ja, ja, het was moeilijk.” Nigeria wint nu ook de Cup, weet hij. Hij kan zondag de finale tegen Zambia niet helemaal zien. Hij moet met Roda bij RKC spelen.

Nigeria en Zambia spelen zondag in Tunis de finale van het negentiende voetbalkampioenschap van Afrika. Favoriet Nigeria versloeg in de halve finale bekerhouder Ivoorkust. De ploeg van de Nederlander Clemens Westerhof was veel beter dan de tegenstander, maar kon het overwicht niet in doelpunten uitdrukken. Na de reguliere speeltijd en de verlenging stond het 2-2. Nigeria benutte daarna de strafschoppen beter. Ajacied Finidi George blonk in de eerste helft uit. Ben Iroha van Vitesse maakte het eerste doelpunt voor Nigeria. Peter Rufai van Go Ahead Eagles verdedigde het doel.

PSV'er Kalusha Bwalya maakte in de andere halve finale één van de vier doelpunten van Zambia tegen Mali. De Zambianen waren oppermachtig. Zambia had pech dat middenvelder John Lungu een gele kaart kreeg en daardoor niet mag meedoen in de eindstrijd.

    • Hans Klippus