Heimwee op de Bahama's

AMSTERDAM, 7 APRIL. Cor Boonstra houdt van verrassingen. Begin dit jaar legde de 56-jarige manager volkomen onverwachts zijn topfuncties neer bij het Amerikaans/Nederlandse concern Sara Lee/DE. Amper acht maanden daarvoor had hij naast de verantwoordelijkheid voor de vanuit Nederland bestuurde Sara Lee-onderdelen ook de tweede positie in de Amerikaanse organistie ingenomen. Onder verwijzing naar “persoonlijke redenen” ging Boonstra in januari met vervroegd pensioen en trok zich terug - onder andere in zijn vakantiehuis op de Bahama's. Nu breekt Boonstra zijn pensioen al weer af om, zoals vorige week bekend werd, de leiding op zich te nemen van de Lichtdivisie van Philips.

Tot nu toe weigerde Boonstra elk commentaar op zijn carrière-beslissingen, waardoor hij de deur open zette voor een stroom van geruchten. Zijn echtgenote kon niet aarden in Chicago, waar het Amerikaanse hoofdkantoor van Sara Lee gevestigd is, schreef de Chicago Tribune. Boonstra zou een hooglopend conflict hebben gekregen met het management in het tweede echelon wist het Amerikaanse BusinessWeek te melden. Gisteren verbrak Boonstra zijn stilzwijgen. Vanaf de Bahama's licht hij telefonisch een tipje van de sluier op.

Waarom komt aan het renteniersschap zo snel een einde? “Al na een paar dagen begon ik te verlangen naar mijn roots. Als je hier zit ga je Nederland toch met andere ogen bezien. Je gaat terug verlangen; zo luister ik iedere middag naar de wereldomroep. En dan krijg je zo'n aanbod van Philips, een vooraanstaand Nederlands bedrijf dat er weer bovenop krabbelt. Dat neem je dan toch heel serieus.”

Al begin januari doken de eerste geruchten op dat Boonstra's vertrek als tweede man bij Sara Lee/DE in verband stond met een overstap naar Philips. Boonstra bestrijdt die volgorde van gebeurtenissen. “Ik ben eerst bij Sara Lee weggegaan en ben pas daarna met Philips in gesprek geraakt. Er is lang en serieus over gesproken. Ik verwacht bij Philips een cultuur en een structuur waarin ik kan werken.”

Wat biedt Philips dan dat Sara Lee niet meer bood? Boonstra zucht. “Ik ben om persoonlijke redenen bij Sara Lee vertrokken. Ik vind dat ieder mens recht heeft op die omschrijving, dat is een kwestie van privacy. Dat iedereen dan meteen begint te speculeren kan ik ook niet helpen. Ik heb het vaak gezegd en zeg het nogmaals: ik ben niet met conflicten vertrokken.”

Van ruzie met het tweede echelon in de VS wil Boonstra dan ook niets weten. “Dat is onjuist. Ik weet daar niets van, heb me dat niet gerealiseerd. Ik ging daar niet met een bezwaard gevoel weg.”

Een van de redenen voor zijn vertrek wil Boonstra wel kwijt. Door zijn dubbele functie moest hij eens per week op en neer van Nederland naar Chicago. Dat ritme was bij nader inzien toch niet vol te houden. “Ik was doodop, vermoeid. De tik die je krijgt door de permanente jet lag is niet te verdragen. Ik was moe.” De dubbele belasting zorgde voor nóg een nadeel. “Er bleef te weinig energie, te weinig tijd over het privé-leven.”

Een rustiger functie bij Sara Lee bood geen oplossing? “Ik heb daar wel over nagedacht, maar ik ken mezelf. Als ik te dicht bij sommige problemen zit wil ik me er toch steeds zelf mee bemoeien.”

Bij Philips krijgt Boonstra niet alleen de verantwoordelijkheid voor de Lichtdivisie maar als lid van de Groepsraad ook voor de regio Azië. De onvermijdelijke reizen naar dat werelddeel vormen geen obstakel. “Dat is veel minder slopend, het tijdsverschil kun je veel gemakkelijker overbruggen. Ik zie daar geen probleem. Bovendien ben ik sneller opgeknapt dan ik had verwacht.”

De nieuwe Philips-topman aanvaardt zijn functie per 1 juli en de Boonstra's kiezen domicilie in België. Zal Boonstra lang bij Philips blijven? “Daar kan ik geen commentaar op geven.”

    • Michel Kerres