Koploper Manchester bijna ingehaald

ROTTERDAM, 5 APRIL. Met nog zes wedstrijden te spelen heeft Manchester United in de FA Premiership in Engeland nog maar drie punten voorsprong op Blackburn Rovers. De koploper verloor zaterdag met 2-0 het onderlinge duel met de naaste concurrent en won gisteren slechts met moeite van de nummer negentien op de ranglijst, Oldham Athletic (3-2). Blackburn overtuigde wederom door een 3-0 zege bij Everton.

Gezien de vorm van Blackburn Rovers stelde Manchester-manager Alex Ferguson dat zijn ploeg alle resterende wedstrijden moet winnen. “We moeten perfect zijn”, zei hij na afloop van het duel tegen Oldham. Dat zal niet eenvoudig zijn. De titelhouder speelt momenteel stroef. Bovendien wordt de ploeg geplaagd door schorsingen. In de komende wedstrijd mist United drie basisspelers, onder wie de Fransman Eric Cantona.

Manchester United staat onder druk, terwijl concurrent Blackburn Rovers juist frank en vrij speelt. De ploeg van manager Kenny Dalglish heeft niets te verliezen. Eens bedroeg de voorsprong van Manchester United vijftien punten. Niemand had nog verwacht dat de concurrentie nog zo dichtbij zou komen als Blackburn nu. De Rovers, pas voor het tweede seizoen in de hoogste klasse, behaalden sinds 5 december liefst 47 punten uit negentien wedstrijd. Dat is een hoge score.

Aanvaller Alan Shearer zorgde in de topper tegen Manchester United voor beide doelpunten. Hij heeft er dit seizoen al 32 gemaakt. De kracht van Blackburn Rovers is echter dat wanneer Shearer niet scoort anderen dat wel doen. Tegen Everton stond de topscorer droog, maar maakten Newell (tweemaal) en Wilcox de treffers. Het worden spannende weken. Op 7 mei is de laatste speeldag. Qua moeilijkheidsgraad verschillen de resterende programma's van de twee concurrenten niet veel van elkaar. Beide hebben drie thuis- en drie uitwedstrijden. Manchester United speelt achtervolgens tegen Leeds United (uit), Wimbledon (uit), Manchester City (thuis), Ipswich Town (uit), Southampton (thuis) en Coventry City (thuis). Blackburn Rovers speelt nog tegen Aston Villa (thuis), Southampton (uit), Queen's Park Rangers (thuis), West Ham United (uit), Coventry City (uit) en Ipswich Town (thuis).