Senna huizenhoog favoriet bij aanvang Formule 1-seizoen

ROTTERDAM, 26 MAART. De 34-jarige Braziliaan Ayrton Senna is de grote favoriet voor het wereldkampioenschap Formule 1 in 1994. De beste coureur en drievoudig wereldkampioen (1988, 1990 en 1991), rijdt dit jaar in de beste auto met de beste motor. Hij verhuisde van McLaren naar Williams-Renault, het team dat in 1993 de titel won met Alain Prost en in 1992 met Nigel Mansell. Senna zou, zeggen insiders, alle zestien grote prijzen kunnen winnen. De heetgebakerde en eigenzinnige Braziliaan heeft de Brit Damon Hill als teamgenoot. De 31-jarige Hill debuteerde vorig jaar en wist, in races waarin Prost was uitgevallen, direct drie races te winnen.

Met het afscheid van de veteranen Prost, die als adviseur voor McLaren werkt, en Mansell, die furore maakt in de Amerikaanse Indycar, moet de concurrentie vooral komen van Michael Schumacher, een 25-jarige Duitser die pas aan zijn derde volledige seizoen bezig is. Hij rijdt voor Benneton. De Fin J.J. Lehto zou hem terzijde staan, maar die moet na een ongeluk waarbij hij zijn nekwervels beschadigde, zijn plaats voorlopig afstaan aan het talent Jos Verstappen, die morgen in Sao Paulo zijn debuut maakt. De Nederlander heeft de afgelopen maanden het racewereldje verbaasd met snelle trainingstijden, maar de internationale pers twijfelt nog of Verstappen het geduld kan opbrengen voor tactische spelletjes. “Snel, maar zal ongelukken maken”, luidt het voorlopige oordeel. Zijn teambaas, Flavio Briatore, heeft meer vertrouwen in Verstappen. “Hij heeft een contract voor vijf jaar. Het is een toekomstige wereldkampioen”, zei Briatore in Brazilië.

Vorig jaar beëindigden slechts zeven wagens de wedstrijd in Brazilië. Het regent vaak bij de Braziliaanse Grand Prix, wat het aantal ongelukken vergroot, terwijl bovendien aan het begin van het seizoen de nieuwe modellen, motoren en technische trucs dikwijls nog niet volledig betrouwbaar zijn.

In een zoektocht naar spektakel heeft de organisatie van het F1-circuit dit seizoen het bijtanken heringevoerd. Tanken gedurende de wedstrijd werd in 1983 verboden, omdat het te gevaarlijk zou zijn. Als er brandstof ontsnapt en terecht komt op de hete motoren, kan de boel in de brand vliegen. In een heel seizoen wordt er ongeveer vierhonderd keer getankt. Dan zijn menselijke fouten niet uit te sluiten.

De wagens hebben een tankinhoud van 200 tot 240 liter en kunnen de wedstrijd in theorie zonder tussenstop in de pits uitrijden. Het was al gebruikelijk om halverwege een 'bandenwissel' te verrichten. Op nieuwe banden kan, als ze op temperatuur zijn, harder gereden worden. Morgen gaat ook het gewicht van de brandstof meespelen. Een besparing van tien kilo kan al een voordeel van 0,2 seconde per ronde opleveren. Teams kunnen beslissen om met weinig brandstof te starten, waardoor ze in de eerste ronden lichter zijn en een voorsprong kunnen nemen. Bijtanken, inclusief bandenwissel, kost ongeveer acht seconden. Tanken moet vooral een voordeel zijn voor de Ferrari's. Hun twaalf-cilindermotoren zijn gulzig en hadden vorig seizoen in het begin van de wedstrijd, met zware tanks, moeite om de concurrentie bij te benen.

De coureurs krijgen de twee dagen voor de wedstrijd de kans zich te kwalificeren. De beste tijden leveren de beste startpositie's op, de snelste staat vooraan: op 'pole-position'. De start is belangrijk omdat het moeilijk is een tegenstander te passeren. Dat kan meestal maar op een paar plekken van een circuit. In een bocht, waar het aankomt op zo laat mogelijk remmen, of op een lang recht stuk, waar het maximale vermogen een rol speelt. De eerste zes in de eindrangschikking krijgen punten voor het wereldkampioenschap, respectievelijk 10, 8, 6, 4, 2 en 1 punt.

De teambaas van Verstappen, de Italiaan Briatore, heeft nog veel meer voorstellen om het spektakel op de baan te vergroten. Hij wil bijvoorbeeld ook al voor de kwalificatie punten toekennen. En de start in omgekeerde volgorde laten houden. De snelste achteraan, waardoor de toppers gedwongen zullen zijn het hele veld in te halen. Maar dat levert wel grote risico's op bij de start, waar altijd wel een paar van de minder betrouwbare auto's niet van hun plaats kunnen komen.