IJshockeyer Gretzky groter dan groots

ROTTERDAM, 24 MAART. Hij was de Great One, hij is The Grea- test. De Canadese ijshockeyer Wayne Gretzky maakte vannacht een doelpunt voor de Los Angeles Kings. Met 802 doelpunten in de National Hockey League, de Amerikaans-Canadese profcompetitie, is hij de beste aanvaller aller tijden. Hij brak het record van zijn landgenoot Gordie 'Mr. Hockey' Howe.

Het record van Gretzky wordt in Amerika, waar statistieken en salarissen tot hoofdzaak zijn verheven, vergeleken met dat van Hank Aaron die het legendarische homerun-record van Babe Ruth deed sneuvelen. Gretzky's 802 is net zo heilig als Aarons 755, de 16.726 yards van Walter Payton (American football) en de 38.387 punten van Kareem Abdul-Jabbar (basketbal).

Gretzky, die in zes van de laatste acht wedstrijden niet had gescoord, heeft inmiddels 62 hockeyrecords op zijn naam staan.“Dit is de eerste keer dat ik door emoties werd overmand”, zei Gretzky na zijn doelpunt. “De andere records waren opwindend, maar dit keer was er opwinding, emotie en opluchting. Ik ben blij dat het voorbij is.”

Na zijn doelpunt, met nog 5.13 minuut te gaan in de tweede periode, werd de wedstrijd tien minuten stilgelegd. Zijn medespelers bestormden hem. Zijn vrouw, de eigenaar van het team en de hoogste baas van de NHL kwamen hem op het ijs feliciteren. Gretzky kreeg een boek uitgereikt met al zijn doelpunten op een rijtje. Later verloor zijn ploeg de wedstrijd met 6-3 van de Vancouver Canucks, waardoor het team nog maar weinig kans maakt de play-offs te halen.

Gordie Howe scoorde zijn 801 goals in 1.767 wedstrijden verdeeld over 26 seizoenen, het laatste in 1980 toen hij 52 jaar oud was en met zijn twee zoons op het ijs stond. Howe was een zware, sterke speler. Hij wilde gisteren niet aanwezig zijn en klaagt nu dat zijn doelpunten uit een andere competitie (174) niet meetellen. De 33-jarige Gretzky speelde pas 1.117 wedstrijden in vijftien seizoenen. Hij wil nog zes jaar doorgaan. Gretzky is een grote fan van Howe. Als eerbetoon aan Howe, die met nummer 9 speelde, schaatst Gretzky met 99 op zijn rug.

Het is eigenlijk een wonder dat Gretzky, geboren in 1961 in Brantford in de staat Ontario, het record haalde. Hij is relatief klein (1.83 meter) en licht (82 kilo). Hij is niet de snelste schaatser, hij is zeker niet de krachtigste speler en heeft geen hard schot. Hij is juist een bescheiden en geduldige spelverdeler, die vaak het verwijt kreeg dat hij eerder de puck afspeelt, dan zelf probeert te scoren. Maar zijn spelinzicht brengt hem toch vaak genoeg op de juiste plek en met zijn techniek weet hij telkens weer de zwakke plekken van de doelman te vinden.

Hij won met de Edmonton Oilers vier keer de Stanley Cup, de finale van de competitie, en is negen keer uitgeroepen tot de meest waardevolle speler van de NHL. In 1988 verhuisde hij voor 35 miljoen gulden naar de Los Angeles Kings. IJshockey, het kleine neefje van de drie grote Amerikaanse sporten, verwierf daardoor eindelijk status in Los Angeles. Superster Gretzky en zijn vrouw, de actrice Janet Jones, gaven de Kings de glamour die onder meer Geena Davies en Goldie Hawn naar de ijshal lokten.

De enige speler die het record van Gretzky de komende jaren zal kunnen bedreigen is Mario Lemieux die tot nu toe 487 keer scoorde.