Woody Woodpeckers vader Lantz overleden

LOS ANGELES, 23 MAART. Walter Lantz, een van de aartsvaders van de tekenfilm en schepper van Woody Woodpecker, de specht met de karakteristieke spotlach, is dinsdag op 93-jarige leeftijd in Los Angeles overleden.

Lantz behoorde tot degenen die het laat 19de-eeuwse verschijnsel van de krantestrip van New York - het toenmalige centrum van de Amerikaanse pers - naar de in haar kinderschoenen staande filmindustrie brachten. Met zijn talrijke experimenten en primeurs heeft hij waardevolle bijdragen geleverd aan de geboorte van de animatiefilm. Hij heeft in 1930 de eerste kleurencartoon gemaakt en experimenteerde later met technieken om animatie met het optreden van echte acteurs (live action) te combineren.

Na zijn opleiding aan de Newyorkse Art Students League werd Lantz op 16-jarige leeftijd aangenomen bij de New York American, een dagblad van krantenmagnaat William Randolph Hearst. Daar werkte hij onder de hoede van strippionier Winsor McCay onder andere aan The Katzenjammer Kids. Toen Hearst besloot een aantal stripfiguren uit de krant te gebruiken voor animatiefilmpjes, ging Lantz in het kleine Californische stadje Hollywood voor de jonge filmindustrie werken. Vanaf 1926 deed hij korte tijd dienst bij Mack Sennett als bedenker van grappen voor onder andere diens Keystone Kops.

Twee jaar later ging hij naar Universal waar hij hoofd werd van de tekenfilmafdeling. In 1930 schreef hij geschiedenis met de eerste Technicolor cartoon, waarmee Universals eerste musical The King of Jazz opent. Lantz stond aan de wieg van talloze cartoons en tekenfilmfiguren, waaronder Andy Panda, Chilly Willy en Oswald the Rabbit. Zijn bekendste personage, Woody Woodpecker, speelde aanvankelijk slechts een bijrol in een Andy Panda cartoon, maar werd direct daarna zelf een grote ster.

Volgens een legendarische anekdote werd Lantz voor de creatie van Woody geïnspireerd door een specht die de rust van zijn huwelijksreis aan een Californisch meer verstoorde. De kersverse mevrouw Lantz, actrice Grace Stafford, vond dat hij er een animatiepersonage van moest maken. Ook de wereldberoemde kreet van Woody, Heh-heh-heh-HEHHH-Heh, is verzonnen door Lantz' echtgenote. Toen de acteur Mel Blanc, die jarenlang Woody's stem had vormgegeven, eind jaren veertig ermee stopte, besloot Stafford auditie te doen voor de rol van Woody. Lantz wilde daar niets van weten, maar besloot haar toch aan te nemen toen hij haar anonieme inzending veruit de beste bleek te vinden.

Nadat Universal in 1938 gestopt was met de produktie van cartoons, ging Lantz onder zijn eigen naam verder. Walter Lantz Productions Inc. maakte meer dan zeshonderd cartoons voor film en televisie. In 1975 stopte hij vanwege de sterk stijgende produktiekosten. Drie jaar later ontving hij voor zijn oeuvre een speciale Oscar, 'omdat hij de hele wereld vreugde en plezier heeft gebracht met zijn unieke animatiefilms' (AP, Reuter).