Wij maken geen Euro- maar Marshallplan-folk; Eindhovense popgroep The Watchman neemt plaat op met legendarische rockproducer Jack Clement uit VS

De Eindhovense groep The Watchman liet haar derde cd Peaceful Artillery produceren door de Amerikaanse rocklegende 'Cowboy' Jack Clement, die onderanderen met Jerry Lee Lewis platen opnam.

The Watchman: 24/3 Paard, Den Haag, 25/3 Doornroosje, Nijmegen, 26/3 Patronaat, Haarlem, 2/4 Boerderij, Zoetermeer, 4/4 Utopia, Drunen, 22/4 Arena, Amsterdam, 23/4 Drieluik, Zaandam, 24/4 Berghmans, Maastricht. De cd Peaceful Artillery wordt aanstaande maandag uitgebracht door Van Records.

Wat hebben een voormalig Eindhovens klaslokaal en de legendarische Sun-studio in Memphis met elkaar gemeen?

Beide lenen zich uitstekend voor een plaatopname, zo mocht 'Cowboy' Jack Clement met een tussenpoos van bijna veertig jaar aantonen. Deze veteraan onder de Amerikaanse rockproducers, die als geluidstechnicus betrokken was bij de allereerste Sun-opname van Jerry Lee Lewis in 1956, verbleef begin dit jaar enkele weken in Nederland om de nieuwe cd Peaceful Artillery van de Eindhovense groep The Watchman te produceren. Als lokatie werd de oefenruimte van de groep in een afgedankt schoolgebouw gekozen. “Goede liedjes,” verklaarde Clement na voltooiing van de derde Watchman-cd, “komen het best tot hun recht in de natuurlijke omgeving.”

Zanger en gitarist Ad van Meurs van The Watchman zocht contact met Jack Clement naar aanleiding van diens inbreng op het album At My Window van Townes van Zandt. “De vrede en de rust die daar uit spraken, dat wilde ik ook. Gewoon in een kring zitten en spelen. Het is romantische misvatting om te veronderstellen dat wij als Nederlandse muzikanten met zo'n rocklegende wilden werken, alleen maar omdat zijn roem dan een beetje op ons af zou stralen. Om een goede plaat te maken, zal er toch eerst hard aan gewerkt moeten worden. Jack Clement zag wel iets in onze Eurofolk, of noem het maar Marshallplan-folk, vanwege de Amerikaanse invloeden. Hij was al lange tijd uitgekeken op de gangbare praktijk in Nashville, waar al die gladde countryplaten volgens een vaste formule tot stand komen. Toen we hem hadden overgehaald om hier naartoe te komen, wilden we hem natuurlijk niet teleurstellen. Zijn stelregel is: jullie zijn entertainers, dus vermaak me maar met je muziek!”

Van Meurs kan bogen op een meer dan vijftienjarig verleden als folk- en new wave-muzikant in de Eindhovense groepen Deirdre, Bleistift en WAT. Hij begon The Watchman als eenmansgroep en maakte in 1990 een titelloos album onder de hoede van Fairport Convention-producer Joe Boyd. Op de tweede cd Narcisse werd een voltallige groepsbezetting met bas, drums en saxofoon geïntroduceerd, die ook tekent voor de robuuste folkrock met country-invloeden op de nieuwe plaat. Bij optredens van The Watchman doet zich het merkwaardige verschijnsel voor, dat achtergrondzangeres Ankie Keultjes tevens verantwoordelijk is voor de geluidsmixage en dat ze haar partijen doorgaans in het midden van de zaal achter het mengpaneel zingt. “Vaak zie je de mensen argwanend om zich heen kijken: waar komt opeens die stem vandaan?”

Een ander kenmerk is Van Meurs' felle slidegitaarspel, dat hij ontwikkelde sinds hij als new wavemuzikant begon te experimenteren met een steelgitaar.

Zo internationaal als de muziek van The Watchman klinkt, zo dicht bij huis vindt Van Meurs de onderwerpen voor zijn teksten. Het nummer Laundry Days ademt de opgeruimde sfeer van maandag wasdag ('downstairs my sister sings a song by Brel') en de titelsong van Peaceful Artillery werd min of meer ingegeven door de toestand in Oost-Europa. “In Praag is er een camping die bestaat uit enorme biertonnen. Daar kun je in overnachten. Ik ben daar een tijdje in retraite geweest, in oktober, toen het toeristenseizoen afliep. Om de haverklap vielen er kastanjes uit de bomen op die tonnen. Boem, boem, boem, vlak boven mijn hoofd. Overdag hoorde je de berichten over het toenemend geweld in Joegoslavië en 's nachts werd ik bestookt met dat vreedzame geschut. Ik vond dat een goede manier om mijn gevoel over dat zware onderwerp te omschrijven, dus ik heb ik de kreet Peaceful Artillery gebruikt als titel voor een lied.”

Nederlandse liedteksten liggen Van Meurs minder dan Engelse: “Bij de blues hoort nu eenmaal de Engelse taal en als ik thuis op de bank wat zit te neurieën, doe ik dat onwillekeurig in het Engels. Jack Clement had geen concrete aanmerkingen op mijn teksten. Wel keurde hij hele nummers af, omdat hij vond dat ze nog niet af waren. Dan had ik te moeilijke woorden gebruikt, of het klonk hem te kunstzinnig in de oren. Hij had ongetwijfeld gelijk. Zo werkt dat bij het maken van muziek: je hoeft niet altijd alles uit te leggen en er mag heus weleens een woord op de verkeerde plek staan. Maar als je onzin verkoopt, val je onmiddellijk door de mand.'

    • Jan Vollaard