Patriot kan dreiging van raketten N-Korea allesbehalve wegnemen

De Patriot-raket - waarvan de Verenigde Staten op korte termijn enkele batterijen naar Zuid-Korea zullen sturen - zijn in eerste instantie ontwikkeld voor het neerhalen van gevechtsvliegtuigen. Tijdens de Golfoorlog (1991) bleek dat ze althans gedeeltelijk ook in staat waren om ballistische raketten te onderscheppen.

Tegen luchtdoelen heeft de Patriot een bereik van ongeveer 70 kilometer. Het effectieve bereik voor de onderschepping van inkomende raketkoppen is geheim, maar deskundigen schatten dit op tien maal kleiner. Een grondradar geeft de Patriot tijdens het eerste deel van het vluchttraject de doelcoördinaten. Wanneer de Patriot de tegemoetkomende raket nadert, richt hij zich op de door de grondradar 'oplichtende' raket. Wanneer de twee raketten tot op 20 meter zijn genaderd, brengt een afstandssensor in de Patriot een springlading tot ontploffing. Het schroot dat daarbij vrijkomt moet vijandelijke raketkop raken en voortijdig doen detoneren, zo is de bedoeling.

De Patriot is minder effectief dan fabrikant Raytheon kort na afloop van de Golfoorlog wilde doen geloven. De Patriot ontplofte weliswaar meestal in de buurt van de Scud, maar miste vaak het belangrijkste onderdeel: de oorlogskop van de Scud. Het beperkte bereik maakt de Patriot daarnaast uitsluitend geschikt voor de zogeheten point defence: verdediging van één belangrijk object.

Het opstellen van de - enigszins gemoderniseerde - Patriots zal de dreiging die uitgaat van de Noordkoreaanse ballistische raketten allesbehalve wegnemen. Noord-Korea beschikt over zoveel raketten tegen gronddoelen van het type Scud en FROG, dat de Patriot-verdediging rondom de Zuidkoreaanse hoofdstad Seoul makkelijk kan worden verzadigd. Bovendien doet het land proeven met andere raketten - de No Dong I en II; en de Taepo Dong I en II - die geheel Zuid-Korea en Japan kunnen bereiken.

Voor het aanbrengen van een veel grotere 'paraplu' boven stedelijke gebieden en verspreid opgestelde legereenheden werken de VS nu aan de THAAD-raket ontwikkeld. Dat staat voor: Theater High Altitude Area Defense. Japan denkt er inmiddels over om ook de THAAD-raket aan te schaffen.