Verstappen debuteert in Formule 1

ROTTERDAM, 18 MAART. Jos Verstappen debuteert volgende week zondag op het circuit van Interlagos bij Sao Paulo in de Formule 1 tijdens de Grote Prijs van Brazilië. Als er één cliché van toepassing is op het 22-jarige Limburgse autosportwonder, dan is het wel “dat hij er klaar voor is”. Gisteren zette Flavio Briatore, sportdirecteur van Benetton, het sein op groen. Verstappen mag naast de Duitser Michael Schumacher de tweede Benetton-Ford besturen tijdens de openingsronde van het 45e wereldkampioenschap voor coureurs.

Hij vervangt de Fin J.J. Lehto, die een halswervel brak tijdens een ongelukkig verlopen testrit eind januari. Verleden week probeerde de Fin op het circuit van Imola bij Boulogna of hij fit genoeg was, maar hij stapte teleurgesteld uit. De verwachting is dat hij minstens een maand uit de roulatie blijft. Inmiddels werd Verstappen klaargestoomd via een spoedcursus Formule 1. Testritten werden verreden in Barcelona, Jerez, Estoril en Imola. Hij kende met uitzondering van Estoril de pistes niet, maar was overal ontzagwekkend snel. Verstappen demonstreerde daarmee zijn talent overal meteen snel uit de voeten te kunnen.

Belangrijk is ook dat hij door de mensen van het team op handen wordt gedragen en dat de samenwerking met eerste rijder Schumacher voorbeeldig is. “Hij heeft me de nodige tips gegeven voor wat ik moest doen en vooral niet moest doen”, zei Verstappen, die woensdag op Silverstone in Engeland de laatste testritten reed. Daar oefende hij voor het eerst een bandenwissel en een tankstop.

Hoewel geen neutrale waarnemer, stelde zijn trotse vader Frans vast dat het goed ging. “Hij stopte precies waar dat moest.” De nuchtere stopwatch bevestigde de conclusie. Verstappen had voor het wisselen van vier banden 4,5 seconden nodig, met tanken er bij verliep dat binnen de 8 seconden. Toptijden, en dat voor een nieuweling.

Met Jos Verstappen breekt een vers hoofdstuk aan in de Nederlandse autosport. Na tien voorgangers betreedt Verstappen als eerste het snelheidswalwalla in een wagen van een topteam. “Voorlopig rijd ik alleen in Brazilië, de tweede race in Japan is voor mij nog niet zeker.” Als Lehto weer fit is, moet Verstappen wijken. “Daar heb ik geen moeite mee. Ik heb er voor gekozen dit jaar testrijder te zijn. Een of twee keer racen is mooi meegenomen.”

Jos Verstappen reed sinds zijn debuut op 29 maart 1992 vijftig races in het Opel Lotus Benelux-kampioenschap, Euroseries, Nieuwzeelands Atlantic-kampioenschap en Duits Formule 3-kampioenschap. De Limburger won 23 keer. Hij begon zijn loopbaan als tienjarige in een kart. Hij veroverde twee Nederlandse en twee Europese titels en won in tien jaar dertig wedstrijden, waaronder de prestigieuze Grote Prijs van Japan in 1989.