Fly a MiG, Rent-a-Tank

Stan en Boyd kauwen kauwgom. Ze zijn begin jaren vijftig piloot geweest op Amerikaanse vliegdekschepen. Nu staan ze op de betonnen landingsbaan van de Zjoekovski-luchtmachtbasis, 30 kilometer ten zuiden van Moskou. Het vriest op deze ochtend zestien graden. Ze knijpen hem, want dadelijk gaan ze één voor één een vlucht maken in een supersoon MiG-29 gevechtsvliegtuig. De heftigste lichaamsbeweging die de twee jongbejaarde Amerikanen de laatste jaren hebben gehad was tijdens het bochtjes draaien met de motormaaier. Of ze nog in Korea hebben gevlogen? Nee, zeggen ze met spijt in hun stem, tijdens die oorlog waren ze in de Middellandse Zee gestationeerd. Terwijl de tweezits MiG-29 naderbij taxiet, maakt een met donderend lawaai opstijgende Soekhoi-27 elke conversatie onmogelijk. Stan en Boyd kauwen steeds sneller.

Sinds eind vorig jaar is het voor iedereen mogelijk om rondvluchtjes te maken met Russische gevechtsvliegtuigen. Als er maar wordt betaald. In Sarasota, in de Amerikaanse staat Florida, is het reisbureau MIGS etc. gevestigd dat de vluchten organiseert. Kent Urtugrul is oprichter van het exclusieve reisbureautje. Urtugrul kreeg ooit van een Russische zakenrelatie een ritje aangeboden achterin een tweezits MiG en het plan was snel geboren: hier zit handel in.

Kort daarop begon Urtugrul een advertentiecampagne in de Amerikaanse dag- en weekbladen: 'Fly a MiG'. “We hebben sinsdien elke dag klanten”, stelt Urtugrul niet zonder enige verbazing vast. “Veel niet onbemiddelde oud-piloten willen de voormalige tegenstanders wel eens van dichtbij zien. Maar ook andere sensatie-zoekers komen op onze arrangementen af.”

Het assortiment rechtvaardigt de toevoeging etcetera. Wie wil, kan vliegen met alle types MiG. Het goedkoopst - altijd nog 6.432 dollar - is het vluchtje met een MiG-21, maar dat is dan ook een oud model. Het duurst is de vlucht in een MiG-31. Dit toestel haalt een snelheid van driemaal het geluid en bereikt een hoogte van 30 kilometer. Kosten: 10.980 dollar.

En wie echt een heel aparte doe-vakantie wil, tekent gewoon in voor het complete 'Militaire Avonturen Programma' à 15.874 harde dollars. Dag 1: aankomst in het hotel in Moskou. Dag 2: naar Zjoekovski Air Base, medische keuring, lunch in de officiersmess, vlucht in een L-39, terug naar het hotel. Dag 3: naar Zjoekovski, security clearance, vliegen in een MiG-29, vertrek naar St. Petersburg. Dag 4: rondrit door Petersburg, aankomst op een legerbasis, rijden en schieten met T-80 tank, terug naar het hotel. Dag 5: vertrek naar de schietbaan, schieten met een RPG-granaatwerper, salvootje met een kalasjnikov, weer sight-seeing in St. Petersburg, terug naar Moskou. Dag 6: terug naar moeder de vrouw. Credit-cards worden geaccepteerd.

En het kan nòg gekker. De ceremoniemeester die voor z'n bachelors partijtje eens iets anders wil dan het eeuwige paintball of dat saaie kanovaren, huurt in Moskou voor de echtgenoot in spe gewoon een Soekhoi-27. Alle genodigden kunnen vanuit een meevliegend Toepolev-verkeersvliegtuig de vliegbewegingen van de vrijgezel gadeslaan. Beide toestellen landen in Novosibirsk in Midden-Siberië en het gezelschap bezoekt een nachtclub - in Novosibirsk!

Stan en Boyd zijn kort voor de vlucht 'gebriefd' over de luchtacrobatiek waartoe de MiG in staat is. Sergej, een testpiloot van het MiG-ontwerpbureau, vertelt dat ze de nodige 'rolls' en 'loops' gaan maken en de zogeheten 'tailslide' zullen doen: de MiG zal recht omhoogvliegen, stilstaan, achteruit naar beneden vallen, weer in rechte positie komen en verder vliegen. Als ze willen, mogen de buitenlandse gasten zelf de stuurknuppel bedienen. Sergej legt ook uit waarom de vliegtuigfabrikant buitenlanders in de gelegenheid stelt om met de MiG te vliegen. “De directe opbrengsten zijn natuurlijk aantrekkelijk. Maar dat is niet de belangrijkste reden om jullie te laten meevliegen. Hoewel onze MiG-29 veel wendbaarder is dan de Westerse toestellen in dezelfde klasse, blijven export-orders uit. Door vooral oud-piloten te laten meevliegen hopen we ons technologische kunnen wereldkundig te maken.” De testpiloot onderbouwt zijn trotse verhaal met een heleboel cijfermateriaal.

Stan gaat als eerste de lucht in. Hij klimt in zijn pilotenpak - dat hij later mee naar huis mag nemen - de metalen trap op en krijgt een laatste uitleg over de procedures. “Dit is de schietstoel. In geval van nood bedien ik die”, stelt Granajev hem gerust. Even later volgt de lift-off in een wolk van stuifsneeuw en de MiG verdwijnt schuin omhoog de vrieslucht in.

Een halfuurtje is er niets te doen. Een transportvliegtuig vliegt laag en traag rondjes boven het vliegveld en werpt af en toe parachutjes uit met plastic poppen eraan. Een helikopter richt door de downwash van de rotor-bladen een plaatselijke sneeuwstorm aan.

Zjoekovski staat vol geparkeerd met de meest uiteenlopende vliegtuigtypes: grote Iljoesjins met gekke radarbulten en een marine-versie van de Soekhoi-27 met opklapbare vleugels. Ahum, kan ik misschien wat foto's van die vliegtuigen nemen. “Jawel”, zegt Marina, de Moskouse agente van MIGS Etc. “We rijden er wel langzaam langs, dan kun je vanuit de auto je plaatjes schieten. Onder geen beding uitstappen, want dan worden we door voorheen-de-KGB van de basis gezet.” Stapvoets rijden we in de gele bedrijfs-BMW uit de hogere prijsklasse langs de eindeloze rijen besneeuwde MiGs. Twee jaar geleden nog was Zjoekovski een geheime vliegbasis.

De MiG met Stan erin komt heel laag overgevlogen. Recht boven de hoofden van de toeschouwers maakt hij een 'roll'. Vijf minuten later zijn ze geland. Stan stapt uit, steekt zijn duim op en slaakt wat cowboykreten. “Jeeez, geweldig, super, nu jij.” En ook Boyd moet in het volgende halfuurtje vliegen constateren dat de MiG tot heel wat meer in staat is dan de propellorvliegtuigen waarmee hij vanaf de vliegdekschepen vloog.

Morgen vliegen ze weer naar huis. Business class.

MIGS etc. 2206 Jo-An Drive, Suite 1 Sarasota, FL 34231 USA telefoon 001-8139230607

    • Menno Steketee