Nieuwe klap voor Clinton: topman bij Justitie met ontslag

DETROIT, 15 MAART. De Amerikaanse president Bill Clinton heeft gisteren een nieuwe tegenslag moeten incasseren door het ontslag van onderminister van justitie Webster Hubbell. Deze nam ontslag omdat hij in opspraak is geraakt door een onderzoek naar zijn vroegere declaraties bij het advocatenkantoor Rose in Arkansas.

Hubbell is na de juridisch adviseur van het Witte Huis, Bernard Nussbaum, de tweede hoge regeringsfunctionaris die binnen een week ontslag neemt. Het vertrek is een persoonlijke tegenslag voor president Clinton, van wie Hubbell een goede vriend en golfpartner is, en voor Hillary Clinton die zijn partner op het advocatenkantoor was. Het ontslag nam gisteren ook de aandacht weg van de conferentie in Detroit van de Groep van Zeven grootste industrielanden over werkgelegenheid, waar Clinton een toespraak hield.

Volgens Hubbell en het Witte Huis heeft het ontslag niets te maken met de Whitewater-affaire. Hubbells voormalige advocatenmaatschap onderzoekt of hij te veel geld heeft gedeclareerd bij overheidsinstellingen waar hij voor heeft gewerkt. Door Clintons problemen met het zich ook in Arkansas afspelende Whitewater-schandaal trekt deze zaak nu extra de aandacht.

Hubbell ontkent de aantijgingen van zijn vroegere advocatenkantoor dat overweegt een procedure tegen hem te beginnen bij de ethische commissie van het Hooggerechtshof van Arkansas. “Het is ongelukkig dat een privé-kwestie tussen mij en mijn advocatenmaatschap door sommigen is voorgesteld als onderdeel van het brede politieke net dat 'Whitewater' wordt genoemd”, schreef Hubbell in zijn ontslagbrief.

Clinton reageerde gisteren aangeslagen. “Ik heb geen kennis van de feiten”, zei hij over de beschuldigingen tegen Hubbell. “Als ik me baseer op mijn kennis van hem, dan vind ik het moeilijk te geloven.” Clinton zou Hubbell niet onder druk hebben gezet om ontslag te nemen. Hij had diens beslissing afgewacht. Ambtenaren van het ministerie van justitie hadden grote waardering voor Hubbells werk. Minister van justitie Janet Reno zag hem met verdriet gaan en verwachtte dat hij zou worden vrijgesproken.

Pag.5: Clinton laakt oppositie

Hubbell kon naar eigen zeggen niet meer optimaal functioneren door het onderzoek naar zijn advocatendeclaraties. Hij is niet de eerste partner van het advocatenkantoor Rose, die vroegtijdig uit de regering-Clinton is verdwenen. Een andere voormalige partner, Vince Foster, pleegde vorig jaar zelfmoord in de tijd dat hij als juridisch adviseur voor het Witte Huis werkte.

Hubbell is zelf niet bij de Whitewater-zaak betrokken. In het Whitewater-schandaal vloeiden er misschien gelden van een slecht beheerde spaarbank naar het landinvesteringsproject Whitewater waar Bill en Hillary Clinton ook aan deelnamen. Ook zou er spaargeld naar de herverkiezingskas van gouverneur Clinton kunnen zijn gevloeid. Hubbells schoonvader is wel bij de spaarbank betrokken. Hij leende honderdduizenden dollars van de spaarbank en heeft van het bedrag nauwelijks iets terugbetaald.

Na een lange, vermoeiende dag in Detroit en Boston schoot Clinton gisteren tijdens een toespraak uit zijn slof tegen de Republikeinen. Zonder de Whitewater-affaire te noemen verweet hij hen “ op de persoon gerichte verwoesting”. Ook wees hij er op dat de oppositiepartij er niet in slaagt bij te dragen aan het debat over belangrijke onderwerpen. “We worden geconfronteerd met een oppositiepartij, die gewoon opstaat en zegt neeneeneeneeneeneeneeneenee”, zei Clinton. Hij voer uit over de geringe bereidheid van de Republikeinen mee te werken aan het tot stand komen van een algemene ziektekostenverzekering.

De Republikeinen vonden het nieuws van het ontslag door Hubbell reden temeer om een hoorzitting in de Senaat te houden. “Dan klaart de lucht op rond dit vraagstuk en dan kan de president weer gewoon aan het werk gaan”, zei de Republikeinse senator William Cohen gisteren.