Veilinghuis Sotheby's viert 250-jarig bestaan

LONDEN, 12 MAART. Met een cake voor duizend personen, champagne voor alle bezoekers en een veiling van zeldzame boeken heeft het Londense veilinghuis Sotheby's gisteren zijn 250-jarige bestaan gevierd. Sotheby's mag zich het oudste veilinghuis ter wereld noemen.

De geschiedenis van Sotheby's begon op 11 maart 1744, toen de Engelsman Samuel Baker en zijn oudere neef John Sotheby een veiling organiseerden van zeldzame boeken. De verkoop van de 457 boeken nam veertien avonden in beslag en bracht 826 pond op, een fortuin in die dagen. Concurrent Christie's hield zijn eerste veiling pas in 1766. Het veilinghuis Sotheby's groeide uit tot boekenspecialist en bracht in de loop der tijden prestigieuze collecties als de bibliotheek van Napoleon en die van Talleyrand onder de hamer.

Vooral na de Tweede Wereldoorlog maakte het bedrijf, dat in 1917 zijn intrek nam in het huidige hoofdkwartier in New Bond Street, een enorme groei door. De omzet steeg van 6 miljoen pond in 1959 naar 241 miljoen pond in 1980. In 1977 werd het bedrijf naar de beurs gebracht. In 1983 werd het opgekocht door de Amerikaan Alfred Taubman die het bedrijf in 1988 opnieuw aan de beurs laat noteren.

In de jaren tachtig beleefde het veilinghuis gouden tijden: de sieraden van de hertogin van Windsor alsmede vele impressionistische schilderijen brengen record-bedragen op, vooral door toedoen van Aziatische kopers. Die trend was voor Sotheby's aanleiding om veilinghuizen te openen in Tokio en Zuid-Korea.

Aan het begin van de jaren negentig kreeg Sotheby's, dat behalve in Londen ook vestigingen heeft in onder andere New York, Tokio, Monaco, Genève en Hongkong, tegenslagen te verduren als gevolg van de mondiale economische recessie. De viering van het 250-jarig bestaan valt samen met een beginnend herstel van de inkomsten. “De kunstmarkt is aanzienlijk beter dan een jaar geleden”, aldus manager Dede Brooks van Sotheby's. “Er is duidelijk sprake van herstel.”