Grolsch ruilt brouwer in voor entree Duitse markt

ROTTERDAM, 8 MAART. Na drie jaar zwoegen om van een in moeilijkheden verkerend Duits familiebedrijf een toonaangevende brouwer te maken heeft Grolsch gisteren aangekondigd de Duitse dochter Wicküler te verkopen aan de Duitse reus Brau und Brunnen. Grolsch haalt daarmee noodgedwongen bakzeil. De critici die de overname destijds als te avontuurlijk kwalificeerden krijgen alsnog gelijk. Toch is het Wicküler-avontuur niet voor niets geweest: in ruil voor de Duitse brouwer krijgt Grolsch als een van de weinige buitenlandse producenten toegang tot een omvangrijk distributie-net op een van de aantrekkelijkste biermarkten ter wereld.

Voor buitenlandse brouwers die in eigen land niet meer kunnen groeien lokt de Duitse biermarkt als geen andere. Met een totaal verbruik van 120 miljoen hectoliter is Duitsland veruit de grootste biermarkt van Europa en na de Verenigde Staten de tweede ter wereld. Traditioneel hield het zogenoemde Reinheitsgebot, waarin kwaliteitseisen zijn vastgelegd, buitenlandse producenten buiten de deur. Nadat het Europese Hof van Justitie in Luxemburg, het Gebot in strijd verklaarde met de Europese concurrentie-regels, werd de aantrekkingskracht van de Duitse markt voor buitenlanders nog groter.

Grolsch verbaasde in 1991 de concurrentie door de in Wuppertal gevestigde brouwer Wicküler in te lijven. Grolsch zocht expansie en wilde graag een uitgebreid portfolio zogenoemde premium brands, topmerken, verwerven. Het voormalige Duitse familiebedrijf verloor evenwel voortdurend marktaandeel en de nieuwe Nederlandse eigenaar moest ingrijpend saneren. In 1991 behaalde Wicküler nog een omzet van 300 miljoen gulden, vorig jaar was dat gedaald tot minder dan 200 miljoen. In gebouwen en machines investeerde Grolsch naar schatting van analisten 50 miljoen gulden. Ook werd rigoreus gesnoeid in het personeelsbestand: ongeveer 300 werknemers moesten het bedrijf verlaten. In 1993 zette de Duitse brouwer met ongeveer 400 werknemers ongeveer 1,1 miljoen hectoliter bier af. Naast het merk Wicküler voert het bedrijf ook de merken Küppers, Sion en Rheinische Alt.

Volgens effecten-analisten heeft Grolsch op het Duitse avontuur zeker geld verloren. De aanschafprijs bestond uit 97 miljoen gulden voor de activa en rond 50 miljoen voor goodwill. Daarnaast werd voor 50 miljoen gulden gerenoveerd en kostte de sanering van het personeel naar schatting 25 miljoen gulden. Tegenover de totale kosten van het Wicküler-avontuur staat een opbrengst van naar schatting tussen 120 en 130 miljoen gulden.

Toch is het te eenvoudig om de Wicküler-verkoop uitsluitend als een mislukking te kwalificeren, vinden analisten. In ruil voor verkoop krijgt Grolsch namelijk toegang tot het omvangrijke distributienet van Brau und Brunnen AG, na de Binding Brauerei en de März-Gruppe, de derde bierbrouwer in Duitsland. Brau und Brunnen heeft een jaarlijkse afzet van ongeveer 7 miljoen hectoliter bier en 6 miljoen hectoliter frisdrank (onder andere Apollinaris). Het distributienet van het bedrijf beslaat vrijwel heel Duitsland en bestaat onder ander uit 29.000 cafés. Op de gehele drankenmarkt krijgt het concern met de overname van Wicküler zelfs de eerste positie.

Voor Brau und Brunnen is Grolsch de eerste buitenlandse partner. Volgens de Grolsch-kenners van de effecten-afdelingen van Nederlandse banken is de distributie-overeenkomst van Grolsch in heel Duitsland tamelijk uniek. Binnen enkele jaren moet Grolsch in meer dan 6.000 cafés verkrijgbaar zijn. Heineken heeft in Duitsland een verkoopkantoor geopend en probeert met veel geduld verkooppunt voor verkooppunt te veroveren. In eerste instantie zal Grolsch in Duitsland worden verkocht in de bekende beugelfles. Later volgt ook de levering in fusten.

Hans Smits, analist van CLN Oyens & Van Eeghen: “Zonder Wicküler als ruilobject had Grolsch niet zo eenvoudig toegang gekregen tot een dergelijk groot aantal verkooppunten”. Smits ziet in de Wicküler-verkoop een trend. Vorige maand sloot Grolsch al een joint venture met het Britse Bass om de verkopen van Grolsch in Groot-Brittannië te ondersteunen. Eerder werd samen met Guinness de Spaanse markt ter hand genomen. Smits: “Grolsch heeft het roer omgegooid: het bedrijf zet nu op distributie van het eigen merk en gokt blijkbaar niet langer op het verwerven van meerdere premium brands”.