GUUS VERSTRAETE 1914 - 1994; Van souffleur tot directeur

Guus Verstraete, acteur en toneelleider, is vrijdag op 79-jarige leeftijd overleden. Zijn laatste rol speelde hij in 1989 in de Nederlandse versie van de musical Cabaret, als de joodse winkelier wiens nering door nazi's wordt belaagd. Zijn plan om daarna, samen met zijn tweede vrouw Lia Dorana, op toernee te gaan met het stuk Herfst in Riga, ging niet door wegens gebrek aan belangstelling bij de schouwburgdirecteuren.

Verstraete was, net als zijn broer Bob en zijn zusters Mieke en Jeanne, een telg uit een oorspronkelijk Vlaams acteursgeslacht. Volgens de burgerlijke stand heette hij De Graef, maar van zijn vader nam hij de acteursnaam Verstraete over. Hij begon als souffleur en debuteerde in 1937 als schildwacht bij het Nieuw Schouwtooneel in Amsterdam. Tijdens de bezetting speelde hij in enkele revue- en cabaretgezelschapjes en in bewerkingen van de strip Tom Poes door het kindertoneelgroepje van Wim Sonneveld. Na de oorlog was hij nog enkeleseizoenen verbonden aan het Sonneveld-cabaret, waar zijn muzische aanleg hem tot een veelzijdig medewerker maakte.

Gaandeweg verlegde Verstraete zijn koers echter naar het toneel. Als acteur en regisseur bij gezelschappen als Puck, Theater, Ensemble en de Haagse Comedie was hij medeverantwoordelijk voor verzorgde en smaakvolle voorstellingen. Vaak speelde hij mannen met autoriteit, maar door het melancholieke timbre van zijn stem hielden ook zulke rollen iets lichts. Zijn cabareteske talent kwam vooral naar voren in tientallen rollen voor radio en tv. Zo fungeerde Verstraete jarenlang als vrolijk middelpunt van de door Jelle de Vries geschreven series De wilde vaart en Klatergoud.

In 1973 stapte hij van de Haagse Comedie over naar de Koninklijke Schouwburg in Den Haag, waarvan hij zes jaar lang directeur was. Niet omdat daarmee een lievelingswens in vervulling ging, maar omdat er een beroep op hem was gedaan waaraan hij zich niet wilde onttrekken. Met evenveel zorg als in zijn toneelbestaan bestuurde hij de schouwburg, tot hij in 1979 met pensioen ging.

Guus Verstraete schreef tevens toneelstukken en een nauwgezette biografie over zijn acterende neef Ko van Dijk. Na zijn pensionering leek de rol in Cabaret, zuiver en met minimaal vertoon gespeeld, het begin te vormen van een nieuwe carrière als acteur. Maar daarvan is het niet meer gekomen.