'Geen wegwerpauto, een echte Mercedes'

STUTTGART, 5 MAART. Een auto kleiner nog dan een zogeheten compact car, met plaats voor twee personen en bagageruimte voor twee kratjes bier of mineraalwater. Een wagentje dat bovendien milieuvriendelijk, veilig, modieus, een tikkeltje provocerend, zuinig, maar vooral goedkoop is. De voorzitter van de raad van bestuur van Mercedes Benz, Helmut Werner, reageerde gisteren tijdens een drukbezochte persconferentie van 'Das Haus' in Stuttgart vol onbegrip op de constatering dat het op de markt brengen van een dergelijke auto toch naadlozer lijkt aan te sluiten bij het assortiment van Volkswagen of een aantal Japanse autofabrikanten, dan bij het chique Mercedes. Ondanks alle recessie-perikelen nog altijd het trotse uithangbord van de Duitse auto-industrie.

“Het wordt een echte Mercedes en geen wegwerpauto”, omschrijft Werner de micro-Benz, 2.50 meter lang en 1.40/1.50 meter breed, die Mercedes vanaf 1997 voor ongeveer 20.000 D-mark in samenwerking met Suisse Micro-electronique d'Horlogerie (SMH) op de markt wil brengen. Er zou al een orderportefeuille van 35.000 auto's voor bestaan. In de autowereld is echter met gefronste wenkbrauwen gereageerd op het verbond tussen Werner en SMH-voorzitter Nicolas G. Hayek, die oogt als een marktkoopman, maar wiens naam in Zwitserland met eerbied wordt uitgesproken omdat hij ruim tien jaar geleden met de introductie van de populaire Swatch de Zwitsere horloge-industrie van de ondergang heeft gered in de concurrentiestrijd met de Japanners.

Al geruime tijd loopt Hayek bij verschillende Europese autofabrikanten de deur plat met het idee van een zuinige stadsauto. Een aantal prototypes, waarbij Hayek ook de technische universiteit van Bern heeft ingeschakeld, heeft hij al laten ontwikkelen. De wagen kan worden uitgerust met een elektro-, diesel- of benzinemotor of een 'hybride-systeem' (zowel benzine als elektriciteit). Eerst onderhandelde Hayek met Ferdinand Piëch van Volkswagen over het idee, maar de VW-baas schrok in januari 1993 al terug voor de enorme kosten en risico's.

Bij Mercedes vond Hayek een gewilliger oor. De Zwitser moet toch verrast hebben opgekeken dat uitgerekend Mercedes in het experiment met de Swatch-mobiel een interessante mogelijkheid zag om zich ook te profileren als fabrikant van kleine auto's. SMH heeft in vorig jaar weliswaar 2,855 miljard Zwitserse francs omgezet en een winst behaald van 440 miljoen, maar het bedrijf verbleekt toch bij Daimler Benz, dat alle technologie onder één dak heeft. Zelf ontwikkelt Mercedes al een zogeheten compact car - de Vision A - die evenals de micro-Benz alias Swatch-mobiel (een naam voor het nieuwe vehikel moet nog worden gekozen), in 1997 op de markt moet komen.

Voorzitter Helmut Werner van Mercedes praat graag over het wat vlottere imago dat zelfs een fabrikant van grote, dure personenauto's zich in de slechte marktomstandigheden moet aanmeten om de concurrentieslag vol te houden. Bovendien zullen kleine, compacte auto's, alleen al vanwege de milieu-eisen volgens Werner steeds belangrijker worden.

De Swatch-mobiel lijkt Werner bovendien een aardige mogelijkheid om een jeugdiger, wat minder kapitaalkrachtig koperspubliek al in een vroegtijdig stadium met Mercedes kennis te laten maken. Maar een aantal kernvragen wordt door de bestuursvoorzitter omzeild. Hoeveel gaat de nieuwe micro-Benz kosten, waar wordt hij geproduceerd, hoeveel denkt Mercedes in het project te investeren, komt er een ster op de neus, gaat Mercedes de wagen verkopen via zijn eigen dealernet, er komt geen antwoord op.

Zijn mede-bestuurslid Hubbert benadrukt dat Mercedes nooit aan en dergelijk produkt zou zijn begonnen als de consument niet kan rekenen op traditionele kenmerken als veiligheid en duurzaamheid. In Duitsland wordt echter druk gespeculeerd dat Mercedes zich nadrukkelijk in het segment van de kleine auto's wil begeven. Concurrent BMW heeft de technologie voor kleine auto's al binnengehaald door de aankoop van Rover, die onder meer de Mini op de markt brengt. Daarmee dreigt Mercedes een onoverbrugbare achterstand op te lopen. Maar ook dat gespreksthema bleek gisteren bij Werner taboe.

    • Marc Serné