De man van het jaar

Als er aan het economische front één man is die de onofficiële titel van man van het jaar verdient, is het wel Peter Sutherland, topman van de wereldhandelsorganisatie GATT. Nauwelijks een half jaar nadat de 47-jarige Ierse bankier en diplomaat plaats had genomen op het pluche aan de Geneefse rue de Lausanne slaagde hij er met terriërachtige inzet en tactische vindingrijkheid in om zeven slopende onderhandelingsjaren met een nieuw wereldhandelsakkoord te bezegelen.

Tegenover de Financial Times onthulde Sutherland, die zich als EG-commissaris (1985-88) al sterk had gemaakt voor de afbraak van de interne EG-tariefmuren, onlangs zijn strategie: 15 december 1993 werd de absolute en allerlaatste deadline, de Uruguay-ronde werd door Sutherland persoonlijk verheven tot topprioriteit op de agenda van 's werelds leiders en ten slotte werd er een zeer strak werkprogramma opgesteld.

In het geheim gooide Sutherland het met de Japanners op een akkoordje om het GATT-overleg tot belangrijkste onderwerp van de top van zeven rijkste industrielanden (G7) in Tokio te maken. Vervolgens maakte hij een wereldtoernee om gans de aarde te overtuigen van het belang van een nieuw handelsakkoord. Waar een belangrijke vergadering was, dook Sutherland op. En toen kanselier Kohl en de Franse president Mitterrand dit najaar de hele Uruguay-ronde dreigden op te blazen door de kwestie van de landbouwsubsidies van 'vitaal belang' te verklaren, kregen de heren persoonlijk bezoek van de Ierse diplomaat. Intussen strooide hij links en rechts het woord crisis rond teneinde de druk op de ketel te houden.

Sutherland slaagde, al bleef het tot het allerlaatste moment onzeker of de hele zaak niet uit elkaar zou spatten. Zieltjes masserend en bijeenkomsten beleggend waar delegatieleiders hun frustraties konden uiten, bleef het wachten of de Amerikanen en Europeanen hun wederzijdse conflicten op tijd zouden bijleggen. Toen het fameuze agreement to disagree op 14 december eenmaal daar was, was het GATT-akkoord nog een kwestie van 'hamerstukjes', zo vertelde Sutherland aan de Britse krant. “En dat was heel grappig”, volgens aanwezigen.