Nieuwe methode voor hergebruik van gegalvaniseerd staal

Toyota heeft een methode ontwikkeld om bij gegalvaniseerd plaatstaal de aangebrachte laag zink van het staal te kunnen scheiden.

Daardoor kan zowel het staal als het zink na bewerking opnieuw worden gebruikt.Om roestvorming tegen te gaan en de levensduur van de carrosserie te verlengen, gebruiken autofabrikanten steeds meer plaatstaal, waarbij aan één of beide zijden een dunne laag zink is aangebracht. Als de auto wordt afgedankt, ontstaan problemen. Bij het verwerken van plaatstaal in smeltovens tast het vrijkomende zink het metaal van de smeltovens aan, terwijl het verzinkte plaatstaal nadien ook niet meer goed bruikbaar is.

Toyota begon in 1987 een onderzoek naar mogelijkheden om zink en plaatstaal weer te scheiden. Zo werd getracht het plaatstaal te verhitten en vervolgens te zandstralen om het zink van het staal te verwijderen. Er kon echter niet meer dan 85 procent zink van het staal worden afgehaald. Bovendien bleek dat moeilijk terug te winnen.

Daarom werd een andere methode ontwikkeld. Hierbij wordt het te recyclen plaatstaal in een vacuüm-oven verhit om het zink, dat een lager kookpunt heeft, van het metaal te laten verdampen. Het plaatstaal blijft brandschoon achter.

Volgens Toyota is bij gebruik van een vacuüm smeltoven een relatief lage temperatuur nodig om staal en zink te scheiden. Bij het recyclingproces wordt het plaatstaal eerst tot kleine delen verwerkt en voorverwarmd. Vervolgens gaan die delen in de vacuüm smeltoven, waar bij een druk van circa 0,0001 atmosfeer het zink verdampt. Na afkoeling stolt het zink en blijft er schoon staal over. Met deze methode kan 97 procent van het zink worden verwijderd en opgewerkt tot een zuiverheid van 99 procent of hoger.

Het proces wordt tot dusverre alleen gebruikt in de Toyotafabrieken in Toyata-city (Japan). Er worden resten plaatstaal die overblijven van de stansafdeling, opgewerkt tot schone grondstoffen. De proefopstelling van 4.000 ton per maand levert nu al grote besparingen op. Of ook gerecycelde auto's met de vacuümoven behandeld kunnen worden staat nog te bezien. De lakresten, die veel metalen bevatten, zouden problemen kunnen geven.