Inzetten op kampioenschap United kan niet meer

ROTTERDAM, 27 DEC. Sinds twee weken kan er bij de Engelse bookmakers geen geld meer worden gezet op een landskampioenschap van Manchester United. De Mancunians zijn te oppermachtig in de Premier League. Gisteravond verloren ze in het eigen stadion (44.511 toeschouwers) bijna voor de tweede keer dit seizoen. Blackburn Rovers, derde op de ranglijst, stond één minuut en tien seconden voor tijd nog met 1-0 voor. Toen scoorde international Paul Ince de gelijkmaker.

Manchester United staat nu dertien punten voor op Leeds United en veertien op Blackburn Rovers. De titelhouder laat af en toe wel een steek vallen, maar de concurrentie maakt daar nooit gebruik van. Daarom moet er ook een klein wonder gebeuren, wil United niet voor de tweede achtereenvolgende keer kampioen worden. Het elftal van manager Alex Ferguson bleef vrijwel ongewijzigd in vergelijking met vorig seizoen. Alleen Roy Keane van het gedegradeerde Nottingham Forest werd voor 10,5 miljoen gulden - een recordbedrag voor een Engelse transfer - aangetrokken. Eerder probeerde United tevergeefs de Engelse international David Platt, ploeggenoot van Gullit, voor elf miljoen los te weken van Sampdoria.

Ferguson bouwt aan een ploeg met spelers die jaren moeten meekunnen. De talenten Ryan Giggs (20 jaar) en Lee Sharpe (22 jaar) zijn tot 1998 vastgelegd. Voor beiden was er grote interesse uit Italië. De Deense doelman Peter Schmeichel is de enige basisspeler die nog niet heeft bijgetekend. Behalve de 36-jarige veteraan Bryan Robson kunnen alle spelers voorlopig nog wel even mee. Steve Bruce wordt op oudejaarsdag weliswaar 33 jaar, maar de noeste verdediger vertoont nog geen slijtage.

Het gaat na een lange periode van malaise - inclusief degradatie naar de eerste divisie - tegenwoordig weer voor de wind met Manchester United. De club werd afgelopen competitie voor het eerst sinds 1967 kampioen. Het seizoen leverde een recordwinst van 21 miljoen gulden op. Met shirtsponsor Sharp werd verleden week een nieuw contract van vier jaar afgesloten. Dat levert de club een bedrag van vijftien miljoen gulden op.

De spelers kunnen een premie van 60.000 gulden verdienen als ze de titel weer binnenhalen. Voor het winnen van de Europa Cup zouden ze twee ton hebben kunnen opstrijken. Manchester United leek met de huidige ploeg één van de kanshebbers voor die beker. Het werd een desillusie. United haalde de Champions League niet, omdat het zich liet verrassen door het Turkse Galatasaray. Die klap kwam hard aan. Dat bleek onder meer door onverstandige uitspraken van de Fransman Eric Cantona, de aanvallende middenvelder op Old Trafford. Hij beschuldigde in een interview in L'Equipe een groot aantal scheidsrechters van omkoping. Die kwestie krijgt nog een vervolg. Cantona werd in de return tegen Galatasaray uit het veld gestuurd.

Sinds de Europese uitschakeling speelt Manchester United niet goed. Bijna elke overwinning wordt met minimaal verschil behaald. Tegen Blackburn Rovers had het team van Ferguson wederom het geluk van een kampioen. United was sterker, maar creeërde geen kansen. Het anderhalf jaar geleden gepromoveerde Blackburn Rovers - manager Kenny Dalglish investeerde al zestig miljoen gulden - kwam via een uitval op een 1-0 voorsprong door Kevin Calaghan. Zelfs keeper Schmeichel verscheen in de slotfase in het strafschopgebied van de tegenpartij, om de eerste thuisnederlaag sinds veertien maanden te voorkomen. Zijn collega Tim Flowers verrichte in de 89ste minuut een uitstekende redding op een inzet van McClair. Op de rebound van Ince was Flowers kansloos.

Er werden gisteren slechts drie duels in de Premier League gespeeld. Normaal wordt er op Tweede Kerstdag een volledig programma afgewerkt, maar aangezien deze dag dit jaar ook nog eens op zondag viel verschoven de meeste clubs hun wedstrijden naar vandaag. Sommige ploegen moeten dan ook twee dagen achter elkaar voetballen. De Engelse clubs werken in deze periode van het jaar traditioneel veel wedstrijden af: vier duels in negen dagen.