Fel dispuut over vlag op stadhuis Betlehem

TEL AVIV, 24 DEC. Israelische soldaten hebben gisteravond in Betlehem een nabij de Geboortekerk geplaatste bom onschadelijk gemaakt. Ondertussen is het nog onzeker of de grote Palestijnse vlag vanmiddag bij het begin van de kerstfeestelijkheden in Betlehem zal wapperen op het gemeentehuis van de geboortestad van Christus.

Met Elias Freij, de burgemeester van Betlehem, op de voorgrond zijn premier Yitzhak Rabin en PLO-leider Yasser Arafat een tot gisteravond nog onbeslist prestigeduel aangegaan over het eerste Palestijnse vlagvertoon op Kerstmis in Betlehem. De emoties laaiden gisterochtend op toen burgermeester Freij ontdekte dat Israelische soldaten 's nachts de vlag van het gemeentehuis hadden neergehaald.

Onmiddellijk kondigde hij aan dat als Israel het Palestijnse vlagvertoon niet toestaat de kerstviering in Betlehem door de gemeente zal worden gesaboteerd. De elektriciteit zou worden afgesneden, alle feestelijkheden zouden worden afgezegd en Freij zou alle recepties boycotten. Terwijl premier Rabin via zijn medewerkers Freij liet weten dat Israel geen Palestijnse vlaggen op openbare gebouwen in de bezette gebieden duldt, moedigde Arafat vanuit Tunis de burgemeester aan voet bij stuk te houden.

Het Vaticaan bemoeide zich via zijn Jeruzalemse vertegenwoordiging ook met deze Israelisch-Palestijnse vlaggenoorlog in Betlehem. In lijn met de traditie van de Heilige Stoel kreeg de katholieke Freij te horen dat het geen goede zaak is politiek met religie te vermengen. Aangezien dat ook de toon was van de Israelische waarschuwingen aan het adres van Freij kwam hij toch, ondanks de ruggesteun van Arafat, in een moeilijke positie te verkeren.

De gisteren in spoed bijeengekomen gemeenteraad van Betlehem besloot na een verhit debat de feestelijkheden vandaag niet te verstoren, ervan uitgaande dat Rabin en Arafat wel een oplossing voor het gerezen geschil zouden vinden. Maar aangezien de Israelisch-Palestijnse besprekingen over de uitvoering van het in septembver bereikte autonomie-akkoord deze week weinig hebben opgeleverd, is het vrijwel uitgesloten dat Israelische en Palestijnse leiders voor de vlaggenproblematiek een oplossing zullen vinden.