Saoedi-Arabie debuteert op mondiale voetbalpodium

Nederland krijgt op 20 juni te maken een debutant op het mondiale voetbalpodium, Saoedi-Arabie. De ploeg zal worden getraind door de Nederlander Leo Beenhakker. Het is de derde keer dat Nederland tegen een Arabisch elftal begint. In 1978 was Iran veel lastiger dan werd verwacht (3-0 zege). In 1990 kwam Nederland niet verder dan een gelijk spel tegen Egypte (1-1). Voor de vorige edities van het WK werden de Saoedi's telkens afgetroefd door kleine naties als Koeweit en de Verenigde Arabische Emiraten. In deze periode (vanaf 1982) werd Saoedi-Arabie wel tweemaal Aziatisch kampioen.

Het belangrijkste succes werd geboekt door de jeugdploeg onder 17 jaar, die in 1989 wereldkampioen werd in Schotlan. De meeste spelers van dit team hebben inmiddels de overstap gemaakt naar het nationale elftal. Saoedi-Arabie plaatste zich voor het WK via een enorme reesk wedstrijden. Eerst speelden ze zesmaal in groep E van Azie, waar de eerste werden voor Koeweit, Malesie en Macao. In de tweede ronde, een toernooi dat zich helemaal afspeelde in Quatar, eindigden de Saoedi's als eerste na een eindronde van vijf wedstrijden, voor Zuid-Korea (dat zich ook plaatste) en Japan.