Doden bij rellen in Argentinië

MEXICO-STAD, 17 DEC. Bij ernstige ongeregeldheden in de Argentijnse provinciehoofdstad Santiago del Estero zijn gisteren vier mensen om het leven gekomen en tientallen gewonden gevallen. Ruim vierduizend ambtenaren staken overheidsgebouwen in brand uit protest tegen de weigering van gouverneur Fernando Lobo om een deel van hun achterstallige salarissen uit te betalen. De vier doden werden gevonden in een uitgebrand gebouw en zijn mogelijk de lijken van demonstranten. Gouverneur Lobo nam bij de rellen zijn toevlucht in het politiebureau van Santiago.

Santiago del Estero, zo'n duizend kilometer ten noordwesten van Buenos Aires, is één van de armste provincies van Argentinië en door jarenlang financieel wanbeheer - evenals veel andere arme provincies - de facto bankroet. De huidige peronistische regering van president Carlos Menem tracht de provinciale economieën met harde hand te saneren, waarbij de traditioneel topzware publieke sector sterk wordt ingekrompen. In Santiago del Estero zou juist een nieuwe ronde van saneringen aanbreken, waarbij duizenden ambtenaren ontslagen zouden worden.

Oud-president en leider van de oppositiepartij UCR Raúl Alfonsn verweet de regerende peronisten de provincies door de enorme bezuinigingen in een onoplosbare crisis te storten. President Menem maakte voortijdig een einde aan zijn bezoek aan het Vaticaan en zou vandaag in Argentinië terugkeren. Kort voordat het nieuws van de opstand in Santiago hem bereikte, had Menem nog van de paus te horen gekregen dat economisch herstelbeleid niet ten koste mag gaan van de armsten in de samenleving. De Argentijnse president liet vanuit Rome weten dat hij geen aanleiding ziet zijn economische programma aan te passen. Toch werd Menem vanuit kringen die zijn hervormingen in principe steunen opgeroepen tot voorzichtigheid. Zo maanden enkele belangrijke bankiers de regering gisteren om “de provincies even op adem te laten komen.”

Menems broer Eduardo, voorzitter van de senaat en waarnemend president, heeft politieversterkingen naar Santiago del Estero gezonden. De federale overheid heeft het bestuur van de provincie inmiddels overgenomen. In de Santiago plunderden gisteravond laat woedende betogers nog huizen van lokale politici en overheidsgebouwen. In het gouvernementsgebouw werden de verbrande lijken ontdekt van vier mensen, mogelijk van betogers. De politie trachtte de woedende menigte in bedwang te houden met traangas en rubberkogels, maar moest wijken voor de grote aantallen demonstranten.

De rellen in Santiago del Estero zijn de eerste in de afgelopen vier jaar, nadat in 1989 in de provincie Buenos Aires en met name in de stad Rosario voedselrellen uitbraken. Hoewel het economisch herstelbeleid van president Menem en minister van economische zaken Domingo Cavallo heeft geleid tot het terugdringen van de hyperinflatie en tot economische groei, zijn vele sectoren in de Argentijnse samenleving de afgelopen jaren aanzienlijk verarmd.

Twee weken geleden leidden voortdurende betogingen door ambtenaren in de provincie La Rioja - waar president Menem vandaan komt en gouverneur is geweest - tot het intrekken van een bezuinigingsplan. Behalve met bezuinigingsplannen worden de Argentijnen ook geconfronteerd met hoge prijzen. Als gevolg van een strak vastgehouden pariteit van de Argentijnse peso met de Amerikaanse dollar kampt Argentinië met een nadelige handelsbalans.