Afketsen van fusie baant de weg voor beursgang Ballast

AMSTERDAM, 9 DEC. De fusie tussen de baggeraar Boskalis en aannemer Ballast Nedam, die in september werd aangekondigd, zou een mooie oplossing zijn geweest voor voor de moeizame relatie tussen Ballast en de Britse eigenaar British Aerospace (BAe). Maar de meeste van de 5000 werknemers van Ballast Nedam zullen de eergisteren afgeketste fusie met Boskalis toch nog als een geluk bij een ongeluk ervaren. De kans bestaat dat Ballast Nedam nu toch nog zelfstandig naar de beurs kan gaan.

De in geldnood verkerende moederonderneming van Ballast Nedam, British Aerospace, wilde het bouwbedrijf snel kwijt. Bovendien had Bae bij de bouw van militaire installaties in Saoedi-Arabië geen behoefte meer aan een bouwdochter. Deze markt is over het hoogtepunt heen: Amerikanen hebben dank zij hun inspanningen tijdens de Golfoorlog in de toekomst voorrang.

De Britten betrachten bij de verkoop van Ballast niet de zorg van een vader die zijn dochter uithuwelijkt, maar meer de houding van iemand die een tweede handsauto van de hand doet, zo verklaart een ingewijde.

In de fusiebesprekingen bleef de rol van Ballast Nedam dan ook vrij klein. Ballast moest toezien hoe BAe de winst zou incasseren: het bedrijf kocht de aannemer destijds voor een 160 miljoen gulden en naar verluidt bedroeg de overnameprijs 500 miljoen gulden.

Vorig jaar had de toenmalige Ballast-topman W. Maeyer vergevorderde plannen om Ballast Nedam te verkopen aan een groep investeerders die de bouwer naar de Amsterdamse effectenbeurs zouden brengen. Deze beursgang werd geblokkeerd omdat Ballast Nedam geen oplossing kon vinden voor de baggeractiviteit, een divisie waarin in de tweede helft van de jaren negentig honderden miljoenen moeten worden geïnvesteerd. Na de mislukking stapte Maeyer op.

In september kwam Boskalis, de grootste particuliere baggeraar ter wereld, in beeld als partner voor Ballast Nedam. BAe toonde zich tevreden met de half miljard gulden, terwijl Ballast eindelijk een betrokken aandeelhouder zou krijgen. Voor Boskalis was de overneming een kans voor schaalvergroting. Bovendien was de orderportefeuille van de baggerafdeling van Ballast Nedam op een pijnlijke manier aantrekkelijk voor Boskalis. Ballast heeft namelijk Boskalis afgetroefd bij de order van de eeuw - de bouw van het vliegveld in Hongkong - met werk tot tegen de eeuwwisseling.

Toch was topman ing. R. van Gelder van Boskalis al aan het begin van de besprekingen met Ballast gewaarschuwd: wanneer hij Ballast Nedam zou kopen om de baggerafdeling en de rest van de hand zou moeten doen, zou hij wel erg veel betalen.

Ballast Nedam is geen baggerbedrijf, maar een gediversificeerd bouwbedrijf met talrijke disciplines. Bovendien is de baggerdivisie van Ballast (marge van 5 procent) nog maar sinds kort succesvol. In de jaren tachtig gaf niemand een stuiver voor de divisie. De winst van Ballast Nedam wordt gedrukt door de minder renderende bouwactiviteiten (een in de bouw gebruikelijke marge van 1,5 procent). Boskalis-aandeelhouders reageerden sceptisch op het overnameplan: de winst per aandeel zou verwateren door een emissie van 300 miljoen gulden, waarmee de overnamesom van 500 miljoen gulden deels zou worden voldaan.

Toch heeft volgens insiders de grote weerstand binnen Boskalis de fusie doen mislukken. De Boskalis-staf heeft slechte herinneringen aan het grote bouwavontuur uit de jaren zeventig dat het bedrijf begin jaren tachtig op de rand van de afgrond bracht. Toen werd gezegd: dat nooit meer. Met een combinatie Boskalis-Ballast zou opnieuw een gediversificeerd bouwconcern ontstaan, een structuur die haaks staat op de centrale structuur met een allesbeslissend hoofdkantoor in Papendrecht.

Ingewijden menen dat de haast van British Aerospace is afgenomen, nu hun autodivisie Rover weer beter presteert. Met de order in Hongkong is de marktwaarde van Ballast Nedam toegenomen. De baggeropdracht levert een aantrekkelijke kasstroom op waardoor het bedrijf zelf toekomstige investeringen kan financieren. Daarmee is het struikelblok voor de beursgang van Ballast van weleer weggenomen. Maar ook andere opties staan open, zelfs samenwerking met Boskalis, al geeft Boskalis-topman Van Gelder aan met zijn uitspraak dat hij eerst weer “lekker gaat baggeren” erop dat de deur slechts op een kier staat.