Vierde reparatie aan Hubble slaagt eveneens

De reparatiemissie van de space shuttle Endeavour wordt prettig eentonig: vanmorgen voerden twee astronauten voor de vierde keer in successie een geslaagde reparatie aan de Hubble Space Telescope uit. De operatie duurde ruim zes uur. De telescoop kreeg een optisch systeem dat de afbeeldingsfout van de hoofdspiegel opheft, iets waar astronomen reikhalzend naar hebben uitgezien. Tevens werd een extra co-processor voor de boordcomputer geïnstalleerd.

De ruimtetelescoop zou, boven de altijd onrustige atmosfeer, ongekend scherpe beelden van hemellichamen moeten geven. Maar doordat de spiegel die het licht opvangt en focusseert aan de rand 2 micron (0,002 millimeter) te vlak is, blijft het beeld iets onscherp. Achter de hoofdspiegel bevinden zich vijf instrumenten die daar onder lijden: twee camera's, twee spectrografen en een fotometer (helderheidsmeter).

Gisteren werd een van de camera's, de Europese wijdhoek- annex planeetcamera, vervangen door een nieuwe - met een systeem van spiegeltjes dat de beeldfout van de hoofdspiegel opheft. Vanmorgen kregen drie andere instrumenten gezamenlijk één correctiesysteem, COSTAR (Corrective Optics Space Telescope Axial Replacement). Daartoe heeft men echter het vijfde instrument, de fotometer, moeten weghalen.

COSTAR is een 290 kilo zware 'doos', zo groot als een telefooncel. Hij bevat vijf paar spiegeltjes, 12 tot 25 mm groot, die in de lichtweg tussen de hoofdspiegel en de drie instrumenten staan. In wezen creëren ze dezelfde afbeeldingsfout als de hoofdspiegel, maar omgekeerd, zodat het resultaat nul wordt. De posities van de spiegeltjes kunnen met behulp van elektromotortjes heel precies worden ingesteld.

Als COSTAR en de gisteren vervangen camera inderdaad goed werken (wat pas over 6 à 7 weken zal blijken), zal de ruimtetelescoop vrijwel zijn geplande gezichtsvermogen krijgen. De camera's zullen dan echt scherpe beelden geven en zwakkere hemellichamen kunnen fotograferen en uit hun spectra zal veel meer natuurkundige informatie kunnen worden gehaald.