Plaatsing van nieuwe camera in Hubble lukt

Ook de derde onderhoudsbeurt van de om de aarde cirkelende Hubble Space Telescope is met succes voltooid. Deze keer ging het vooral om het vervangen van de Wide Field and Planetary Camera. Dit is een van de vijf wetenschappelijke instrumenten die zich achter de (verkeerd geslepen) hoofdspiegel bevinden en het licht dat deze spiegel opvangt, registreren. De wijdhoek- annex planeetcamera is een van de belangrijkste instrumenten en ook de belangrijkste Europese bijdrage aan de ruimtetelescoop. In ruil heeft Europa 30 procent van de waarnemingstijd.

Vanmorgen, omstreeks 5 uur Nederlandse tijd, begonnen twee astronauten van de space shuttle Endeavour aan hun werk in de ruimte. Het luik waarachter de camera zit, werd geopend, waarna de oude camera voorzichtig naar buiten werd geschoven en de nieuwe naar binnen. Het ging hierbij om circa 300 kg. zware 'dozen' ter grootte van een telefooncel. Grote zorgvuldigheid was geboden om blootliggende optische oppervlakken niet te beschadigen of te bevuilen.

Met de 'oude' camera zijn spectaculaire opnamen gemaakt van planeten, sterren en melkwegstelsels. Ze waren spectaculair omdat men via uitvoerige beeldbewerkingstechnieken de beeldfout van de hoofdspiegel zo goed mogelijk had weten weg te werken. Maar zonder beeldfout zouden de opnamen veel beter zijn geweest en hadden er ook veel méér en veel zwakkere hemellichamen kunnen worden waargenomen.

Hoewel de nieuwe camera nu op zijn plaats zit, zal het nog weken duren voordat men zeker weet of zij het ook werkelijk goed doet. Overigens zou deze nieuwe camera ook zijn aangebracht wanneer de hoofdspiegel van de Hubble-telescoop helemaal in orde was geweest. De vervanging van de eerste camera door een veel geavanceerder instrument was al gepland voordat de telescoop werd gelanceerd.

Tijdens het afbouwen van de camera heeft men nu rekening gehouden met de afwijking van de hoofdspiegel. De camera is voorzien van een systeem van spiegeltjes (COSTAR) waarmee de optische fout van de hoofdspiegel precies wordt opgeheven. Verder heeft deze camera betere elektronische detectoren en een grotere gevoeligheid in het ultraviolet.