Onderhoud Hubble tot nu toe geslaagd

Twee van de vijf onderhoudsbeurten van de Hubble Space Telescope lijken te zijn geslaagd. De ruimtetelescoop die sinds april 1990 om de aarde draait, heeft een onzuivere hoofdspiegel en een aantal andere technische mankementen die deze week moeten worden verholpen. De duizenden uren die de zeven astronauten in grote tanks met water op aarde hebben geoefend (ter nabootsing van de zwaartekracht) lijken tot nu toe niet voor niets geweest.

Zaterdagmorgen werd de space shuttle Endeavour tot op elf meter van de ruimtetelescoop gemanoeuvreerd, die toen met een vijftien meter lange robotarm werd vastgepakt. Vervolgens werd de veertien meter lange en 11,5 ton zware telescoop gedraaid en in het geopende laadruim van de shuttle getrokken, waar hij aan de bodem werd vastgezet. Dit alles gebeurde op een hoogte van 590 km boven de Stille Oceaan.

Tijdens de eerste reparatie zaterdag werden twee van de drie paren gyroscopen vervangen. Deze gyroscopen zijn nodig om de telescoop op een hemellichaam te kunnen richten. Twee dozen met elektronica, de 'hersenen' van deze gyroscopen, werden eveneens vervangen. Tevens werd een doos met acht zekeringen verwisseld. De eerste ruimtewandeling duurde bijna twee uur langer dan voorzien, omdat het veel moeite kostte een toegangsluik te sluiten.

Tijdens de tweede ruimtewandeling zondag werden de twee zonnepanelen vervangen die de telescoop van elektriciteit voorzien. Vervanging was nodig omdat de panelen telkens wanneer de telescoop uit de aardschaduw in de zon komt (en omgekeerd) door de temperatuurschok van 200 graden in trilling kwamen, wat de waarnemingen verstoorde. Dit gebeurde 32 keer per dag.