Japans Yakult wil Nederlanders glimlach bezorgen

AMSTELVEEN, 1 DEC. Als het aan het Japanse bedrijf Yakult ligt, zullen Nederlandse consumenten de komende jaren veel meer te weten komen van de manier waarop in hun eigen darmkanaal de strijd tussen 'goede' en 'slechte' bacteriën wordt gevoerd. Want, zo redeneert Yakult, als ze eenmaal beseffen hoe belangrijk de darmflora zijn voor de staat van hun gezondheid, zullen ze ook produkten willen kopen die de samenstelling van de darmflora gunstig beïnvloeden. En dan komen ze vanzelf bij de Yakult-drank terecht.

De produkten van Yakult zijn gebaseerd op de heilzame werking van bepaalde bacteriën in het darmkanaal. Een onderwerp dat bij de meeste Nederlanders nog nauwelijks leeft, zo geeft men op het Amstelveense kantoor van Yakult grif toe. Toch verwacht directeur Yoshinori Kuroda dat de Yakult-drank, bestaande uit gefermenteerde melk op basis van een speciale melkzuur-bacterie, ook in Nederland een succes kan worden. Yakult, dat in Japan al zestig jaar actief is met gefermenteerde zuivelprodukten en daar dagelijks ruim 11 miljoen flesjes Yakult-drank afzet, is daarom dit jaar in Almere gestart met de bouw van een fabriek. Vanaf april 1994 kunnen hier dagelijks 400.000 flesjes Yakult van de lopende band rollen, al zal deze capaciteit de eerste jaren nog niet nodig zijn.

“Wij gaan er zelf van uit dat ons produkt op termijn - zeg een jaar of tien - door drie à vier procent van de Nederlandse bevolking regelmatig zal worden gebruikt”, rekent directeur Kuroda op de flip-over voor. Regelmatig betekent in Yakult-termen dat de consument ter verbetering van zijn spijsvertering dagelijks een flesje Yakult van 65 milliliter leegdrinkt, “bij voorkeur na de maaltijd”. Een snelle rekensom wijst uit dat bij een dergelijke omvang van de gebruikersgroep Yakult dagelijks zo'n 600.000 flesjes zou afzetten. Tegen de nu vastgestelde verkoopprijs van tachtig cent levert dat straks een jaarlijkse omzet van 170 miljoen gulden op.

Nederland is niet het eerste exportland voor Yakult, al begeeft de onderneming zich hiermee wel voor het eerst op Europees terrein. Uit het lijstje van dertien landen waar Yakult nu actief is, blijkt dat het bedrijf tot nu toe buiten Japan voornamelijk actief is geweest in Aziatische landen als Korea, Singapore en Thailand. Daarnaast beschikt Yakult sinds 1968 over een vestiging in Brazilië, in 1981 gevolgd door een lokatie in Mexico. Drie jaar geleden is Yakult ook voorzichtig begonnen met het verkennen van de Noord-Amerikaanse markt.

Hoewel Yakult op de eigen Japanse markt naast zuivelprodukten ook cosmetische en farmaceutische produkten verkoopt, beperkt de onderneming zich in het buitenland alleen tot de Yakult-drank. Op dit moment verkoopt Yakult dagelijks ruim 20 miljoen flesjes per dag, waarvan ongeveer de helft buiten Japan wordt afgezet. De onderneming, die in totaal 23.000 werknemers in dienst heeft, behaalde in het boekjaar 1992/93 een omzet van één miljard dollar (ongeveer twee miljard gulden). De winst bedroeg 61 miljoen dollar.

Aggresie en veroveringsdrift lijkt bij dit Japanse bedrijf niet bon ton te zijn. De bedrijfsfilosofie is ook voor Nederlandse begrippen zeer zweverig: “Een blijde en gezonde glimlach te bezorgen op het gezicht van een ieder” is volgens Yakult-directeur Kuroda het streven van de onderneming. De verkoop van Yakult levert weliswaar het geld op, maar belangrijker is volgens Kuroda dat de onderneming zijn consumenten “informatie over de gezondheid” wil bijbrengen. Het begrip marktaandeel wil Kuroda niet gebruiken, terwijl hij zijn potentiële concurrenten - ook Nederlandse ondernemingen als Nutricia en Campina zijn volgens hem bezig met de ontwikkeling van soortgelijke produkten - liever als “partners” omschrijft. “Een ontwikkeling van deze markt is goed voor de consument en voor Yakult”, zegt Kuruda serieus.

De gezondheidsaspecten van Yakult mogen dan het belangrijkste zijn, toch wil de Japanse onderneming haar drankje niet als medicijn laten registreren. Ook de associatie met functional foods (voedingsprodukten met een toegevoegde gezondheidswaarde) wil Yakult op de Nederlandse markt niet leggen. “Dat zijn van die modekreten, net als light chips bijvoorbeeld”, aldus Kuroda. Yakult wil het wetenschappelijk aspect van de door haar gebruikte bacterie wel graag onder de aandacht brengen: bijvoorbeeld door het organiseren van congressen over darmflora.

De flesjes Yakult zullen in Nederland gewoon via de supermarkten verkocht worden, in de schappen naast de melk en de yoghurt.