Het beste bier in de VS is Belgisch

“Witbieren zijn hier in opkomst”, zegt Peter Camps, de 29-jarige bedrijfsleider van de Celis-brouwerij in Austin, Texas. “Berlijnse stijl, Bavaria-stijl, het neemt in dit land dezelfde vlucht als in België. Hoegaarden en Celis zijn hier grote successen en die worden nagevolgd.”

Camps kwam twee jaar geleden met zijn vrouw Christine uit België naar de Verenigde Staten om er zijn schoonvader Pierre Celis te helpen bij het opzetten van een brouwerij in Texas. Het witbier dat Celis Brewery brouwde werd snel populair en het bedrijf kan de vraag al niet meer aan. “We denken dit jaar op ongeveer 11.000 hectoliter uit te komen, wat 35 procent meer is dan vorig jaar”, zegt Camps.

Alsof die groei nog niet voldoende is laat Celis sinds twee weken ook bieren in licentie brouwen door de Belgische brouwerij Desmedt in Opwijk, bij Merchtem. “Importeren naar de EG maakt het bier zo onwaarschijnlijk duur dat dit de enige praktische oplossing is”, zegt Camps. Daarmee komt het witbier van Pierre Celis weer thuis, want Celis blijkt ook de naam achter het Hoegaarden witbier dat in de afgelopen jaren zijn opmars maakte in Europa.

Het traditionele witbier hield in 1957 op te bestaan toen de laatste brouwer in het stadje Hoegaarden zijn spullen naar het museum bracht. Pierre Celis werkte jaren in die brouwerij en wist hoe verfrissend het witbier was. De warme zomer van 1966 deed hem besluiten voor eigen gebruik honderd liter te maken. Dat witbier, gemaakt van onder meer tarwe, mout, koriander, curaçao en sinaasappelschil, was zo'n succes dat de buurt hem aanmoedigde door te gaan. Het werd de renaissance van het Hoegaarden witbier.

“Pierre heeft nu groot aanzien in de internationale brouwerswereld”, vertelt Camps. “Hij is met niks begonnen maar na 22 jaar had hij een bedrijf opgebouwd dat 350.000 hectoliter maakte.” Dat ging overigens niet geheel zonder tegenspoed. In 1985 brandde de brouwerij tot de grond toe af en Celis was gebrekkig verzekerd. Hij zag zich genoodzaakt zijn brouwerij aan Interbrew over te doen en kwam overeen tot 1990 in het bedrijf te blijven. Daarna trokken Celis, zijn dochter en schoonzoon naar Amerika. Eerst probeerde Celis het met een huisbrouwerij in St. Augustin, Florida, maar dat bleek erg toeristisch te zijn en buiten het seizoen saai.

Uiteindelijk streek Celis neer in Austin, hartje Texas, om voor de vierde keer in zijn leven een brouwerij op te zetten. Celis had er al goede contacten en het grondwater, gefilterd door kalksteen, bleek precies goed voor het maken van bier. Er was wel een investering van 13 miljoen dollar nodig om het bedrijf op poten te zetten. Zo werden er zestig jaar oude, handgeslagen koperen ketels overgebracht uit België, waar de brouwerij omheen werd gebouwd. Celis verwacht in de tweede helft van volgend jaar geheel uit de kosten te zijn en winst te maken.

“Het is hier geweldig en ik denk er niet aan om terug te gaan”, zegt Camps, die alleen de Belgische mosselen mist. In 1988, twee maanden voor hij de dochter van de baas trouwde, begon hij zelf in Hoegaarden, vlakbij Tienen, in het brouwersvak. “Ik heb het voorrecht gehad heel veel met Pierre te mogen werken en met meneer Thomas, de brouwingenieur”, vertelt Camps. “Ik ben onderaan begonnen. Reinigen, bottelen, brouwen, heftruckrijden - ik heb de hele cyclus een keer of drie gedaan om het vak goed onder de knie te krijgen”, aldus de bedrijfsleider, op wiens bureau in de brouwerij een stukgelezen exemplaar van het Leerboek der Gistingsnijverheid ligt.

Inmiddels produceert Celis Brewery vier bieren voor de Amerikaanse markt. Naast het White Beer een amberkleurig bier met de naam Pale Bock, een gefilterd, hoog gistingsbier Grand Cru en het pilsbier Golden dat gemaakt wordt met Tsjechische hop en gist. De brouwerij heeft zich aan de VS aangepast en doet derhalve veel aan publiciteit. Ook verzorgt Celis rondleidingen door zijn bedrijf, waarvoor hij werd bekroond met de 'Best Brewery Tour in Austin 1993'. Camps: “Niet verder vertellen hoor, maar wij zijn de enige brouwerij in Austin.”

De stad Austin is trots op Celis, de eerste plaatselijke brouwer in bijna honderd jaar. Zelfs in de cafés waar het witbier niet geschonken wordt, kent men het inmiddels wel. Die trots wordt nog versterkt door de onvermoede aantrekkingskracht die de Celis-brouwerij op andere bedrijven blijkt uit te oefenen. De Beierse firma Steag uit Pleizhausen, producent van apparatuur waarmee halfgeleiders worden gemaakt, wordt de nieuwe overbuurman van Celis. Steag, dat een jaaromzet heeft van 3,8 miljard gulden, besloot een kantoor in Austin te vestigen, mede vanwege de aanwezigheid van Celis-bier. “Steag komt uit Beieren en daar nemen we bier serieus”, aldus Steag-topman Hans Betz, die het bier van Celis het beste vond dat hij in de VS had geproefd.

    • Lucas Ligtenberg