Debuut Jos Verstappen in testritten herinnert aan Senna; Met hartslag 64 in Formule I

SILVERSTONE, 20 NOV. Het grootste talent dat de Nederlandse autosport heeft voortgebracht, maakte deze week een verbijsterende ervaring mee: een testprogramma bij het McLaren-team. De 21-jarige coureur Jos Verstappen reed niet zomaar een paar rondjes om te laten zien dat hij aardig overweg kan met een Grand Prix-wagen, de jonge Limburger werd opgenomen in de molen van het machtige team dat dit jaar zijn aantal overwinningen op 104 bracht. Hoewel team-directeur Ron Dennis geen man is om terug te blikken, betekende dat aantal toch dat het eerbiedwaardige Ferrari, sinds 1950 actief in de Formule I, met een zege werd overtroffen.

Historisch besef telt nauwelijks bij de onderneming die vanuit Woking, niet ver van Londen, met strakke hand wordt geleid door Dennis. McLaren zoekt nieuw talent. Ayrton Senna, de brillante Braziliaan keerde het team na zes jaar de rug toe. Hij zoekt zijn heil verder bij Williams-Renault. De eredivisie van de autosport staat aan de vooravond van de grote verhuizing. Oudere rijders moeten plaatsmaken voor de jonge garde. Voorlopig beschikt McLaren, dat er na een opmerkelijke coupe in slaagde om een exclusief contract met Peugeot af te sluiten voor de levering van motoren, over de Fin Mika Häkkinen. De Amerikaan Mike Andretti vertrok dit jaar voortijdig.

Na het behalen van de Duitse Formule 3 titel mocht Verstappen op het circuit van Estoril in Portugal voor het eerst in zijn korte loopbaan een Formule I-bolide testen. Hij voelde zich in de Footwork thuis als een vis in het water en zorgde voor grote opschudding in het race-wereldje. Zo'n debuut was in lange tijd niet meer voorgekomen; het deed denken aan de begintijd van Senna. Jos was meteen snel, liet zich door niets van de wijs brengen. Een natuurtalent zeiden de kenners. Teambaas Jackie Oliver was er niet bij maar werd op zijn kantoor in Engeland constant op de hoogte gehouden. Die dag nog ging er een contract per fax richting Portugal, maar Jos tekende niet. In overleg met mentor Huub Rothengatter, die de vinger aan de pols houdt voor sponsor Philips, werd besloten uit te kijken naar andere mogelijkheden. Het is een aardig team, maar de Japanse geldschieter mag in de toekomst minder geld uitgeven.

Andere teams tonen interesse, zoals Jordan waar ooit de Duitse komeet Schumacher begon en het Italiaanse Minardi. Het wachten werd beloond met de vererende uitnodiging om op Silverstone bij het beste team te testen. “Ik wist niet wat ik mee maakte. Op de fabriek werd me een stoeltje aangemeten. Het duurde een dag voordat men tevreden was over mijn zit”, aldus Jos die pas bezig is met zijn tweede jaar als autocoureur.

Verstappen maakte donderdag op een ijskoud circuit van Silverstone, in de ochtend lag er ijs op de baan, kennis met de toewijding die daar heerst. Mika Häkkinen probeerde de wagen in de nieuwe afstelling voor volgend seizoen. Dat wil zeggen met normale vering en zonder de electronisch geregelde actieve vering die de auto onder alle omstandigheden op een rij hoogte moet houden. Deze high-tech is volgend jaar verboden. Verstappen kreeg de wagen toegewezen waarmee Häkkinen in Australië uitkwam.

Een Formule I testen is geen kwestie van instappen, gas geven en wegwezen. McLaren houdt niet van pottekijkers en duldde geen vreemden op de hermetisch afgesloten piste. Alleen de twee rijders en een staf van dertig man werden toegelaten tot het circuit. In de behaaglijk verwarmde garagebox heerste de klinische sfeer van een operatiekamer. Niets werd overgelaten aan het toeval. Verstappen: “De avond te voren kreeg ik een instructieboek in handen van vijftig pagina's. Daarin staan illustraties van alle knopjes en wordt precies beschreven hoe je bij voorbeeld de rijhoogte moet afstellen. Moest ik de avond van te voren nog mijn huiswerk maken.”

Een van de eigenschappen die naar voren kwamen in de korte maar stormachtige verlopen carrière van Jos is dat hij zo kalm is; de 'Mister Cool' van de nieuwe Formule 1-generatie. Silverstone was geen uitzondering. Voordat Verstappen in de McLaren stapte, werd bij hem een hartslag van 64 gemeten. Jos hoefde niets overhaast te doen. Uit de manier waarop McLaren de zaak aanpakte blijkt dat men grote plannen met hem heeft. “Er waren kleine problemen omdat ik te laag zat, de stand van het gaspedaal niet ideaal was en mijn voet tegen de stuurstang stootte. Bovendien raakte ik met mijn duim steeds een knopje op het stuur.” Ondanks de minitieuze preparatie van een op maat gemaakt zitgedeelte voor Jos, de term stoel is te veel eer, liet dat in de praktijk te wensen over. McLaren ging niet over een nacht ijs. Gedurende vier uur werd 's avonds aan zijn ideale zitpositie gewerkt. Wat een contrast met de achterhoede. Toen Jan Lammers eens voor het niet meer bestaande March moest rijden, werd zijn zitprobleem binnen enkele minuten opgelost door een stuk vloerkleed bij te knippen en dat onder zijn rug te proppen.

Verstappen was ongeveer twee seconden langzamer dan Häkkinen, maar dat telde niet. Teammannager Dave Ryan: “Rondetijden zijn nu niet belangrijk. Het gaat om de opbouw, de constante manier van rijden en de technische informatie die hij verstrekt als hij aan de pit komt. De rijder moet kunnen zeggen wat er aan schort en welke dingen eventueel kunnen worden verbeterd. Ook al heeft Jos niet veel kunnen rijden, we zijn zeer tevreden. Veel jonge rijders die mogen testen zijn te snel. Met de toename van het tempo neemt het verstand af. Dan kunnen ze niets uitleggen. Daar heb je dus niks aan.”

Waarom Verstappen schijnbaar moeiteloos zo snel is dat hij zelfs een topwagen als de McLaren-Ford bestuurt alsof het zijn dagelijks werk is, kan de kleine Limburger ook niet goed verklaren. “Ik heb een auto snel onder controle en voor de rest laat ik me niet van de wijs brengen”. Dat bleek ook gisteren op de tweede testdag. Jos zat beter in de auto en was sneller dan de dag ervoor totdat een probleem met het gaspedaal een einde aan de kennismaking bracht. Manager Ryan vond dat hij boven verwachting presteerde. De cruciale vraag blijft of Jos volgend jaar kan rijden voor McLaren. Binnenkort wordt verder gesproken en een volgende test in Barcelona ligt in het verschiet. Verstappen: “Ik denk niet dat dit zo maar een test was. Als ze echt tevreden zijn dan kunnen ze me volgend jaar nemen om Grote Prijzen te rijden.” McLaren hield zich op de vlakte maar verzocht hem vriendelijk doch dringend om nergens anders te tekenen.

    • Rob Wiedenhoff