Londen wil minder kernwapens op zee

LONDEN, 15 NOV. De Britse regering wil het totaal vermogen van vier nieuwe nucleaire Trident-onderzeeboten die in 1995 in gebruik genomen worden, terugbrengen van een potentieel aantal van 572 kernkoppen tot een maximum van 192 - evenveel als de huidige generatie Polaris-onderzeeboten kan meevoeren. De beperking in kernwapens betekent een volstrekte beleidsommekeer - als gevolg van de beëindiging van de Koude Oorlog - en levert een bezuiniging van miljoenen ponden op. Minister van defensie Malcolm Rifkind zal de stap morgen aankondigen, maar zag zijn voornemen vanmorgen al gepubliceerd in The Financial Times en The Times.

De voorgenomen uitbreiding van het aantal Britse kernwapens - een Amerikaans-Brits arrangement uit de periode Reagan-Thatcher waarbij de Amerikanen de raketten leveren voor kernkoppen van Britse makelij - is tot nu toe door de regering-Major verdedigd met het argument dat een potentieel van 572 de minimaal geloofwaardige afschrikking vormde. Dat dogma lijkt nu verlaten.

Hoewel de regering altijd heeft volgehouden dat de Tridents niet zouden uitvaren met de maximaal mogelijke lading aan kernwapens (128 elk) heeft ze om strategische overwegingen geweigerd bekend te maken hoeveel kernwapens de schepen dan wel zouden meevoeren. Maar nu zal minister Rifkind voor het eerst een richtgetal geven, door aan te kondigen dat Tridents nucleaire slagkracht die van Polaris - 48 raketten per boot - niet te boven zal gaan.

De beleidswijziging betekent dat de regering-Major een eind maakt aan de kritiek dat ze bezig is met herbewapening , terwijl de Verenigde Staten en Rusland bezig zijn hun kernwapenarsenaal te verminderen. Eerder al had ze zich geconformeerd aan de Amerikaanse beleidslijn door tactisch-nucleaire wapens aan boord van marineschepen terug te trekken en door haar voorraad aan kernbommen aan boord van militaire vliegtuigen zo goed als te halveren.

Maar met een overheidstekort van 50 miljard pond komt de mogelijkheid om verder te bezuinigen op defensie de regering ook uitstekend uit. Eerder al is afgesproken dat het defensiebudget (24 miljard pond) de komende drie jaar met 1,2 miljard pond zal worden ingekrompen en daarna met een half miljard in elk van de daaropvolgende zeven jaren. Voor het Amerikaanse bedrijf Lockheed, de maker van de raketten, en voor de Britse atoomwapenfabriek in Aldermaston die de kernkoppen vervaardigt, betekent het besluit een financiële tegenvaller.