Het rumoer van het Harley Davidson Cafe

Gelukkig is er veel te zien in het Harley Davidson Cafe want een gesprek is nauwelijks mogelijk. De keiharde muziek in het onlangs geopende café-restaurant in New York past bij beelden van een ruige Harley die door een eindeloos lijkend landschap rijdt maar is aan een tafel voor vier nogal storend. Het gesprek verstomt en de blikken dwalen naar buiten waar een lange rij hongerige bezoekers voortschuifelt.

Het Harley Davidson Cafe, voorheen de American Savings Bank, ligt op de hoek van Sixth Avenue en de 56ste straat in Manhattan. De fabrikant van de gelijknamige motoren heeft na een strenge selectieprocedure zijn naam geleend aan de onderneming. Restaurateur Marc Packer beschikte echter over uitstekende papieren omdat hij twee andere restaurants van naam in Manhattan opzette. Wolf's Delicatessen en Canastel's zijn allesbehalve wegrestaurants.

Het bijzonder ruime HDC-café-restaurant heeft een bar op de begane grond en een restaurantgedeelte op de eerste verdieping, de begane grond en in de kelder. “Het is het eerste restaurant dat 90 jaar Harley-Davidsongeschiedenis documenteert”, laat het etablissement weten, “maar het HDC is geen museum.” Nee, het is volgens de eigenaren een 'interactieve omgeving', gecreëerd wegens de groeiende populariteit van de motoren. Het is ook de derde attractie van dezelfde soort in de omgeving van de 57ste straat, waar ook de Hard Rock Café en Planet Hollywood veel toeristen trekken.

De nieuwsgierigheid is nu zelfs extra groot. Het café kan worden afgehuurd voor groepen en op die avonden kloppen 'gewone' bezoekers vergeefs aan. Andere keer terugkomen. Opbellen om een tafel te reserveren leert dat er geen reserveringen worden aangenomen. Die het eerst komt, het eerst maalt. Dan maar in de rij staan. De rij slingert zich vanaf de draaideur langs de merchandise-winkel tot voor de ramen van het restaurantgedeelte. Afleiding biedt de neonkreet 'Ride free' en de gepeperde prijzen van de Harley-petjes, jacks en sweaters in de winkel. Voor 200 dollar mag je een jack meenemen en reclame maken voor het Harley-Davidsoncafé.

We wachten een half uur buiten, waar allerlei belangrijke personen of vrienden van de portier een voorkeursbehandeling genieten. Dan zijn we binnen en zetten onze naam op de wachtlijst. “Kan nog een half uurtje duren.” Gelukkig is er veel te zien in het interieur vol design en special effects. Er is een vitrine met een “sjaaltje opgevangen door Elvis-fan” en er is een Michael Jackson's Harley Davidson Wallet. Aan de 'Wall of Fame' hangen foto's van voornamelijk popmuzikanten die een Harley hebben of hadden, zoals Lou Reed, Roy Orbison, Micky Dolenz en David Crosby. Er is zelfs een model van de allereerste Harley uit 1903.

Het restaurant heeft uit de archieven van de motorfabrikant foto's mogen lenen van onder meer Jerry Lewis en Marlon Brando. De Captain America Bike die Peter Fonda bereed in de film Easy Rider hangt boven de bar en een Fonda-pop berijdt de motor. Een verdieping lager staat een opgezette Harley waar de bezoeker zelf op mag zitten en aan het gas draaien. “Klanten kunnen er op springen, gas geven en de rauwe kracht voelen en de vrijheid van de snelweg.” Vroem vroem! De uitlaat produceert een heus pluimpje rook. Voor 9 dollar mag je op die Harley en maakt iemand een foto. Op de achtergrond schemeren de koppen van onder meer Kirstie Allen en Goldie Hawn, kennelijk bekende Harley-liefhebbers. Hoewel de wachtlijst lang is, is in de kelders de helft van de tafels niet bezet omdat de capaciteit van de bediening nog niet op peil is. Later zien we een manager in het oor van een Mexicaans uitziende man roepen: “Jij morgen terugkomen. Double shift. Jij twee vrienden meebrengen. Twee!”

Eindelijk zijn we aan de beurt. We krijgen de slechtste tafel van het restaurantgedeelte, pal naast de bar en naast het kathedertje waar de tafels worden verdeeld. Dit is een goede tafel, zegt de ouvreuse, die ons na protesten wijst waar volgens haar de slechtste tafels zijn. Die lijken ons een stuk beter. “Geeft u ons maar een slechtere tafel.”

'Venus' en 'Born to be wild' schallen uit de luidsprekers. Het menu ziet er goed uit en is betaalbaar. De reputatie van de koks is de keuken vooruitgesneld want niet alleen eigenaar Packer komt uit de horeca, ook Drew Nieporent heeft een naam op te houden. Nieporent, die zich food consultant noemt, is verantwoordelijk voor het menu. Hij begon het uitstekende restaurant Montrachet en was kok in de Tribeca Grill van Robert de Niro. Chef-kok is Jay Lippon, eveneens uit Montrachet afkomstig. Hoewel de muziek nog steeds oorverdovend is, wordt er goed bediend en smaakt het eten uitstekend!

Buiten is de rij nog steeds even lang en kijken de wachtenden op de borden. Intussen arriveren er warempel groepjes Harley-rijders, sommigen met lange haren, druipsnorren en Wehrmachthelmen. Zij parkeren hun FL's, FX's en XL's voor de deur en lopen de bar binnen om zich tussen de meer modieuze bezoekers te begeven. Ze hebben waarschijnlijk thuis de warme hap al op of anders misschien onderweg in een truckstop. Het speciaal vormgegeven interieur met een adelaar die een motorblok omvleugelt en een golvende Amerikaanse vlag als plafond is ook voor hen gemaakt, maar toch vallen ze uit de toon. Bij het weggaan even de nummerborden gecheckt en ja hoor, New Jersey.

    • Lucas Ligtenberg