Eerste seizoen zonder progressie Krajicek

ROTTERDAM, 9 NOV. Het gouden racket met de diamanten zal hij dit jaar niet mogen vasthouden. Richard Krajicek is opnieuw geblesseerd op een cruciaal moment. De Nederlands tennisser is deze week niet in staat zijn titel te verdedigen in het ECC-toernooi Antwerpen waar het protserige racket als trofee dienst doet. Hij ontbreekt bovendien volgende week in Frankfurt bij de officieuze wereldkampioenschappen van de beste acht spelers, waar hij vorig jaar debuteerde. Zijn naseizoen is mislukt.

Voor het eerst in zijn carrière als profspeler heeft Krajicek in een jaar geen vooruitgang geboekt. Eind 1990 was hij nummer 129, eind 1991 nummer veertig, vorig jaar sloot hij af met een tiende plaats op de wereldranglijst. Deze week is hij nog de nummer twaalf, maar volgende week zakt hij waarschijnlijk naar een vijftiende plaats. Dan vervalt het resultaat dat hij vorig jaar behaalde in Antwerpen. De beste veertien prestaties in de laatste twaalf maanden tellen voor zijn puntentotaal. Antwerpen 1992 was zijn op twee na beste resultaat.

Krajicek, die volgende maand 22 wordt, maakt zich niet druk om de inzinking. De topspeler zelf is voor commentaar onbereikbaar, maar zijn manager Mickey Lawler vertelt vanuit New York: “Over het hele seizoen is hij zeker tevreden”, zegt zijn manager Mickey Lawler van Advantage vanuit New York. “Hij vindt het wel jammer dat hij deze week niet kan spelen, want hij had graag zijn titel verdedigd.” Zijn kwetsbare knieën spelen hem parten. Krajicek heeft last van tendinitis in zijn knie. Een ontstoken pees achter zijn knieschijf verstoort zijn prestaties. Die blessure stak de kop op in augustus, aan het begin van het hardcourt-seizoen in de Verenigde Staten, was volgens Krajiceks begeleidingsteam genezen bij de US Open maar keerde terug en decimeerde zijn kracht vorige week in het sterk bezette toernooi in Parijs, waar hij zijn eerste partij verloor van de Amerikaanse qualifier Jared Palmer. De afgelopen maand versloeg hij John McEnroe en Stefan Edberg in een demonstratietoernooi in Hongkong, maar won hij slechts een partij in vier toernooien waar punten te verdienen waren.

“Zijn knie is overbelast”, vertelt Lawler. “Hij neemt de komende tijd vooral rust. Hij speelt in december in München de Grand-Slamcup en zal zich verder alleen maar voorbereiden op de Australian Open in januari.”

De positie op de ranglijst is voor een tennisser van groot belang. Voor spelers als Haarhuis, Eltingh en Siemerink is het noodzakelijk om hun plaats om en nabij nummer vijftig te handhaven, zodat ze automatisch mee kunnen doen in de meeste toernooien en geen kwalificatie hoeven te spelen. Voor Krajicek is een top-tienplaats aantrekkelijk voor de plaatsing bij grote toernooien, de hoeveelheid startgeld die hij kan bedingen, voor bonussen in zijn sponsorcontracten en voor uitnodigingen voor lucratieve demonstratietoernooien.

“Hoe hoger hij staat, hoe meer geld hij verdient”, zegt Lawler. “Maar ik denk dat hij helemaal niet weet hoeveel dat is. Dat doet er voor hem ook niet toe.”

De ranglijst wordt iedere week op maandag omstreeks het middaguur bekend gemaakt door de ATP, de vakbond van tennisprofessionals. Ieder toernooi zijn er, afhankelijk van de hoeveelheid prijzengeld, punten te verdienen. Hoe meer geld, hoe sterker de bezetting, hoe meer punten er per gewonnen wedstrijd bijkomen. Daarnaast zijn er bonuspunten beschikbaar. De nummer één verslaan levert 50 punten op, de nummers twee tot en met vier 45 punten, de nummers zes tot en met tien 36, de nummers elf tot en met twintig 24 punten, enzovoorts.

Het puntentotaal bestaat uit de beste veertien resultaten in de laatste twaalf maanden. Nummer één Sampras heeft deze week 3834 punten, nummer tien Muster 2033 punten en Krajicek nu nog 1859 punten. Zijn toernooizege in Antwerpen (625.000 dollar prijzenfonds, dus 170 punten) en zijn overwinningen tijdens dat toernooi op onder anderen de toenmalige nummer één Jim Courier (totaal 104 bonuspunten) tellen deze week nog mee, maar vervallen volgende week. Voor de 274 punten uit Antwerpen komt dan het resultaat van New Haven (32) in de plaats.

Pas als Krajicek ook in februari in Stuttgart, waar hij vorig jaar in de finale stond tegen Michael Stich, matig presteert, zou hij uit de top-twintig verdwijnen. Zijn puntentotaal is, anders dan bij bijvoorbeeld Thomas Muster, opgebouwd uit een aantal pieken en een groter aantal makkelijk te reproduceren resultaten. Dertig tot zeventig punten verdien je al met een kwartfinale in een niet al te sterk bezet toernooi. Muster wint vele kleine toernooien, Krajicek presteert wisselvallig in de grotere toernooien. Dat is het kenmerk van de topper, die nog moet groeien naar een constant niveau.

Sampras en Courier staan redelijk onaantastbaar bovenaan de ranglijst. Stich overtreft zichzelf de laatste maanden. Medvedev en Ivanisevic hebben waarschijnlijk meer talent dan Krajicek. Maar voor de andere spelers die zich wel eens in de top-tien ophouden, hoeft Krajicek niet onder te doen. Becker en Edberg zijn op hun retour en Bruguera, Chang, Muster, Pioline en Korda moet hij met zijn kwaliteiten volgend jaar voorbij kunnen streven. Als zijn knieën de last kunnen dragen.