Northwest: samen met KLM sterk

Morgen beslissen KLM, SAS, Swissair en Austrian Airlines in Stockholm over de haalbaarheid van 'Alcazar', de codenaam voor hun fusieplannen. Het probleem waarover het kwartet dreigt te struikelen is de keuze voor een Amerikaanse partner. De strijd gaat tussen Swissair-partner Delta en KLM's Northwest. Een interview met de twee topmannen tijdens de jaarvergadering van de IATA, de internationale vereniging van luchtvaartmaatschappijen, deze week in Dallas.

DALLAS, 4 NOV. Bij Northwest spelen ze dezer dagen graag mooi weer. Voor zover dat kan in de wereldluchtvaart natuurlijk. Het is voor de KLM-partner op dit moment van levensbelang dat de buitenwereld niet te pessimistisch denkt over de nummer vier van de Amerikaanse luchtvaart. Dat kan Northwest namelijk in het ergste geval de kop kosten: als de KLM haar partner opgeeft om Alcazar te laten slagen, is Northwest volgens velen ten dode opgeschreven.

“Alcazar is interessant voor ons, maar niet noodzakelijk voor de toekomst”, werpt Northwest-directielid Bill Slattery tegen. Slattery, verantwoordelijk voor het internationale beleid van Northwest, toont zich optimistisch over de financiële situatie van de maatschappij waar op dit moment 44.000 mensen werken. Hij laat de cijfers van het laatste kwartaal nog even de revue passeren. Voor het eerst sinds twee jaar boekte de luchtvaartmaatschappij weer winst: bijna 20 miljoen dollar. Maar hoe zit het met de schuldpositie? “We hebben een schuld overgehouden aan de leveraged buy out (overname met geleend geld, red.) in 1989 toen Northwest onder andere door KLM van de beurs werd weggekocht. Maar onze schuld is niet groter dan die van onze concurrenten en bedraagt op dit moment 8,6 miljard dollar. Die van Delta is bijvoorbeeld ruim 11 miljard”, legt Slattery uit.

Vooral Swissair heeft in de gesprekken met de Alcazar-partners veel bezwaar gemaakt tegen Northwest, waarin de KLM een belang heeft van 20 procent, als VS-partner. De Zwitsers zijn bang dat Northwest het Europese luchtvaartkwartet nog veel geld zal kosten. Northwest kampt bovendien met een oude vloot die snel aan vervanging toe is. “Onze vloot is gemiddeld 15 jaar oud”, vertelt Slattery die even in het midden laat of dat oud is. Het is in ieder geval ouder dan het Amerikaanse gemiddelde dat op 12 jaar ligt en bijna twee keer zo oud als de gemiddelde Europese vlootleeftijd.

Northwest vertelt liever over de sterke kanten die het Alcazar te bieden heeft. “Wij zijn de marktleider op de Pacific, de routes tussen de VS en het Verre Oosten, met een grote hub op Tokio Narita Airport. Het vrachtvervoer van KLM en Northwest is het op één na grootste ter wereld”, verkoopt Slattery zijn maatschappij. De samenwerking met de KLM biedt volgens Northwest veel voordelen voor Alcazar, vooral op de drukke transatlantische route. “KLM en Northwest hebben nu een paar jaar ervaring in het opzetten en uitvoeren van samenwerking. Dat is een waardevol bezit. Met elke andere partner moet zoiets opnieuw worden opgezet en dat geeft de concurrentie alle kans een inhaalslag te maken”, meent Slattery.

    • Max Christern