Delta-topman: Wij bieden veel meer dan Northwest

Morgen beslissen KLM, SAS, Swissair en Austrian Airlines in Stockholm over de haalbaarheid van 'Alcazar', de codenaam voor hun fusieplannen. Het probleem waarover het kwartet dreigt te struikelen is de keuze voor een Amerikaanse partner. De strijd gaat tussen Swissair-partner Delta en KLM's Northwest. Een interview met de twee topmannen tijdens de jaarvergadering van de IATA, de internationale vereniging van luchtvaartmaatschappijen, deze week in Dallas.

DALLAS, 4 NOV. Delta-president Ronald Allen kan niet zo snel vertellen wat nu precies de financiële voordelen zijn van de alliantie die de Amerikaanse luchtvaartmaatschappij heeft met Swissair. “We besparen op onze kosten nu we zaken als onderhoud en kantoren samen met de Zwitsers doen. Verder vervoeren we op een aantal vluchten elkaars passagiers. Dat werkt zeer succesvol, maar ik kan dat moeilijk vertalen in cijfers.”

De band tussen Delta - na American en United de derde maatschappij in de VS - en Swissair is vooral hecht door de kwaliteit die beide maatschappijen in hun produkt nastreven. De financiële banden tussen de twee zijn beperkt tot een onderling belang in elkaars aandelenkapitaal van vijf procent. “Onze relatie met Swissair verschilt met die tussen de KLM en Northwest op het vlak van de financiële investering”, legt Allen uit. “KLM heeft de afgelopen jaren veel geld gestopt in Northwest. Delta en Swissair hebben eigenlijk gewoon aandelen geruild. Onze band met de Zwitsers is in dat opzicht veel losser”, aldus de Delta-topman in Dallas waar hij tussen alle luchtvaartbonzen ook Swissair-baas Otto Loepfe trof.

Ronald Allen voelt zich geen direct betrokkene bij operatie Alcazar. Nog niet althans. Allen wil niet speculeren over de uitkomst van de besprekingen. Hij hoort wel waar het op uitdraait. Het is duidelijk dat de wereld voor Delta niet vergaat als zij niet wordt gekozen als Amerikaanse partner. Allen mag zich dan wel “zeer ingenomen” voelen door de band met Swissair, zijn maatschappij bouwt intussen vrolijk in haar eentje verder aan een sterk Amerikaans èn Europees netwerk.

Voor het Alcazar-kwartet zou Delta vooral een versterking betekenen op de Amerikaanse markt. Alcazar heeft weliswaar haar prioriteiten gelegd op de Europese markt en Noordatlantische route, een stevig aandeel op de Amerikaanse binnenlandse markt - de grootste ter wereld met een markt aandeel van ruim 40 procent - zou de alliantie volgens Allen een hele sterke global carrier maken. “Wij bieden wat dat betreft echt veel meer dan Northwest”, zegt hij. Delta, waar op dit moment circa 74.000 mensen werken, vliegt in de VS op meer dan 250 bestemmingen en is daarmee de grootste op deze markt. Delta biedt op dit vlak volgens Allen grote voordelen boven Northwest.

“We zijn een stuk flexibeler dan Northwest. We hebben een fantastisch route-netwerk dat draait om zes grote luchthavens in Atlanta, Orlando, Cincinnati, Dallas, Salt Lake City en Los Angeles. Beter bestaat er niet in de VS”, vertelt Allen met de ontwapenende onbescheidenheid die Amerikanen zo kan sieren. “En onze vloot behoort met een gemiddelde leeftijd van negen jaar tot de modernste ter wereld”, voegt hij er nog aan toe. Het verlies dat de afgelopen drie jaar opliep tot 1,35 miljard dollar en dat Delta noopte tot grootscheepse kostenbesparingen, laat hij even achterwege.

In Europa vliegt Delta op 32 bestemmingen en draait alles rondom het knooppunt (hub) in Frankfurt. Die Europese hub past moeilijk in de Alcazar-plannen waarin de luchthavens van Schiphol, Zürich, Kopenhagen en Wenen centraal staan. Is Delta bereid Frankfurt in te leveren voor Alcazar? Allen wil daar niets over zeggen: “Dat is nu nog niet aan de orde.” En het lijkt er sterk op dat dat voor Delta nooit aan de orde zal zijn. Via een agressieve advertentiecampagne werkt Delta nu verder aan naamsbekendheid als “de kwaliteits-carrier op de transatlantische route”, zoals Allen het noemt.

Delta's grootste voordeel als partner is tevens haar grootste nadeel: de maatschappij is eigenlijk veel te groot voor Alcazar. De maatschappij zou volgens de KLM nooit de gewenste anti-trust immuniteit van de VS-regering krijgen om samen met de vier Europese maatschappijen op de transatlantische route te vliegen. Northwest en KLM bezitten die immuniteit wel. Allen twijfelt er echter niet aan dat er op dit vlak kansen voor Delta zijn: “Dat is een kwestie van lobbyen. Onze contacten met de regering zijn van dien aard dat ik me daarover niet veel zorgen maak.”

    • Max Christern