Hitte en kou in ruimtegebouw

NOORDWIJK - Vlak voordat een satelliet bij wijze van test geteisterd zal worden door hevige kou en hitte, zijn deskundigen in stofvrije pakken bezig met de laatste voorbereidingen.

Het tafereel is een van de bezienswaardigheden tijdens de rondleiding door het European Space Research and Technology Center (ESTEC) in Noordwijk, die deze week dagelijks door de Noordwijk Space Expo wordt georganiseerd.

ESTEC is de technische poot van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA. De ongeveer 2000 werknemers van ESTEC doen onderzoek naar de gewichtsloze arbeidsomstandigheden van astronauten. Ook worden in het Noordwijkse complex geregeld Europese satellieten getest voordat ze in een baan om de aarde worden gebracht.

Dagelijks rijden deze week twaalf volle bussen langs de hefbomen van het zwaar beveiligde ESTEC-terrein. Lang niet alles is te zien. Van de talloze gebouwen mogen de bezoekers, meest kinderen met hun ouders, er twee bekijken, en dan nog maar gedeeltelijk. Een daarvan is de "Simulatiekamer', waar de omgeving van het heelal wordt nagebootst. Grote lampen simuleren de verhitting door de zon waaraan de kunstmanen in hun baan worden blootgesteld (tot een hitte van 100 graden) en vloeibare stikstof zorgt voor de koude die de kunstmanen moeten doorstaan, tot een temperatuur van tweehonderd graden onder nul. “Alleen de satellietendoktoren hebben toegang tot de kamer”, legt de rondleidster van de ESA geduldig uit aan twee nieuwsgierige jongentjes. Verder is het Erasmusgebouw toegankelijk, waar de arbeidsomstandigheden van astronauten worden onderzocht en getest. De verwachting is dat in het begin van de volgende eeuw Europese astronauten maandenlang zullen verblijven in een ruimtelaboratorium in een baan rond de aarde. Het laoratorium is nagebootst in een nauwe, witte cylinder met de naam Columbus.

“Oh mam, ik zie Wubbo Ockels”, roept een klein ventje, als een man in een wit ESA-pak langs de Columbus loopt. De groep schuift dichter naar het glas. Maar nee. “Hij lijkt er wel op”, zegt de rondleidster. “En de echte moet hier op dit moment ergens rondlopen.” Maar de astronaut zal zich deze middag niet laten zien.